Seis pruebas por detrás, cuatro por delante y veinte puntos de diferencia entre los dos primeros clasificados. En el mundo de los rallyes nunca se puede dar nada por sentado, sobre todo cuando queda poco menos de media temporada por delante. Pero si en 2017, Toshihiro Arai se quedó sin opciones de pelear por el título por culpa de un exceso de fogosidad, una mucho más acertada temporada 2018 junto con un calendario más acorde con sus fortalezas le ayudan a liderar la general. Tanto es así que el título empieza a asomar en el distante horizonte, justo por detrás de los cruciales eventos de Fukushima y Hokkaido, los únicos de tierra que quedan este año. Toshihiro Arai sigue adelante con su ofensiva al liderar un triplete de Subaru en el Sammy ARK Rally Kamuy por delante de Norihiko Katsuta y Takuma Kamada. En el caso de Katsuta, destaca una vez el buen hacer del actual campeón, minimizando daños en una superficie que le es menos favorable y esperando devolver la estocada en los últimos dos rallyes del año en el Highland Masters y el Shinshiro Rally.

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Frenético y con mucha igualdad gracias a los 22 segundos entre los tres primeros clasificados. Así fue el Rally Montre 2018 del Campeonato Japonés de Rallyes, que después de un 2016 dominado por Norihiko Katsuta y un 2017 que comenzó con un nuevo monólogo y terminó más ajustado, vive este año una de sus ediciones más variadas. El pasado fin de semana se disputó la quinta prueba de la temporada y lo hizo con una nueva victoria de Toshihiro Arai, que se convirtió así en el primer piloto capaz de repetir triunfo este año. Además, el piloto de Subaru logra tomar la delantera en la clasificación general, desbancando a un Katsuta que apenas se situó primero después de la anterior cita en Kumakogen. En el segundo de los cinco rallyes seguidos sobre gravilla, Arai demuestra que por algo es el gran experto en esta superficie y manda un mensaje. Para frenar su avance en el campeonato, hará falta pericia y algún que otro riesgo tomado.

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Durante los últimos años ha quedado claro que uno de los motards que más se están preparando para su salto a las cuatro ruedas junto a Laia Sanz es el propio Toby Price, ganador del Dakar en 2016. El australiano fue el encargado de heredar el bastón de mando de manos de Marc Coma y en la última edición, su ritmo durante la segunda semana de carrera dejó la sensación que de haber durado una jornada más, tal vez estaríamos hablando de la segunda victoria de la bestia australiana en lugar de la constancia e inteligencia de Matthias Walkner.

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El Campeonato Japonés de Rallyes vive en 2018 su temporada más igualada de los últimos años. En las tres primeras pruebas disputadas esta temporada, se había visto ya tres ganadores que se convirtieron en cuatro con motivo de la cuarta cita con la victoria de Toshihiro Arai en el Kumakogen Rally. El piloto de Subaru ha tenido un inicio de temporada con varias situaciones que le impidieron sumar más puntos pero con el reciente triunfo, se sitúa en segunda posición de la general a menos de medio punto de Norihiko Katsuta, el nuevo líder. Arai aprovechó la llegada de la gravilla al campeonato, con el primero de los cinco rallyes seguidos en esta superficie. La victoria de Arai se construyó en una gran actuación el primer día, con 19 segundos de ventaja sobre Fumio Nutahara y 27 sobre Katsuta, el más rápido de la segunda jornada, lo que le permitió ser más prudente el segundo y último día.

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Durante la World Premiere del Volkswagen I.D. R Pikes Peak tuvimos la oportunidad de charlar durante unos minutos con Sven Smeets, director de Volkswagen Motorsport, muy presente en las decisiones que atañen al futuro deportivo de la marca de Wolfsburgo. El nuevo horizonte que se presenta para los alemanes es el de invertir en tecnología eléctrica, algo que también influirá a los futuros programas de carreras, yendo incluso más allá de la participación en la próxima Subida a Pikes Peak.

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Después de la decepcionante actuación de Norihiko Katsuta en el Tour de Kyushu, lo que le llevó a perder en un evento que era suyo desde hacía más de una década, el actual campeón del Campeonato Japonés de Rallyes resurgió de sus cenizas para imponerse en el retornado Rally Tango que se disputó el pasado fin de semana en Kyoto. El piloto de Subaru resultó ganador en un evento en el que quizás por la falta de experiencia reciente de los pilotos en este recorrido —ha estado fuera del calendario los últimos tres años—, hubo muchísima igualdad. El resultado final vio a Katsuta como vencedor por apenas trece segundos, con el tercer clasificado a menos de medio minuto y el cuarto a treinta y tres segundos. El resultado deja a Takuma Kamada como nuevo líder de la general, por delante de un Katsuta en plena recuperación. El cuarto y el quinto puesto de Fumio Nutahara y Toshihiro Arai les deja algo más atrás en puntos.

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Doce años seguidos ganando. Norihiko Katsuta culminó este fin de semana su récord de victorias consecutivas en el Tour de Kyushu, lo que significa que su racha vencedora llegó a su fin después de más de una década cuando el pasado fin de semana tuvo que conformarse con el cuarto puesto en un evento que tenía dominado. Fumio Nutahara fue el hombre capaz de poner fin al dominio de Katsuta en 'su' rally en un fin de semana complicado para el actual campeón del certamen japonés de rallyes. Nutahara se llevó una importante victoria en su primera participación este año aunque curiosamente ni él ni Takuma Kamada, quien triunfó en el Rally of Tsumagoi, es el líder de la general. Este honor queda reservado para Hiroshi Yanagisawa, quien en el año de su debut en la clase JN6 ya está en lo más alto tras dos rallyes.

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Toby Price está decidido a dar más pasos dentro de su carrera sobre cuatro ruedas. El australiano, segundo en el pasado Dakar 2018 y ganador de la edición 2016, es un apasionado de las carreras de coches y en más de una ocasión ha dejado entrever su decisión de llevar su carrera del manillar de la KTM a los automóviles una vez que su carrera deportiva en motos haya llegado a su fin. Con contrato hasta finales de 2019 con KTM, Price ya sabe las sensaciones que produce llevar un buggy de primer nivel, e incluso es uno de los poco pilotos que puede presumir de haberse puesto al volante de un World Rally Car.

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El Rally of Tsumagoi es un evento extraño, dentro del Campeonato Japonés de Rallyes. Disputado en Gunma a principios de febrero, el clima es extremadamente frío, el desafío deportivo y logístico es grande y ello hace que la afluencia de participantes sea mucho menor que en las demás pruebas del certamen. De esta forma, la prueba contó el pasado fin de semana con un mínimo histórico de 22 participantes en total, siendo 11 de ellos competidores de la clase JN6, seis en JN3 y cinco en JN1. Ni un solo participante de las clases JN5, JN4 y JN2. Si a ello se le suma la ausencia de iconos como Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, el resultado final fue un Rally of Tsumagoi 2018 descafeinado a nivel de competidores. El ganador fue quien llegaba con la vitola de favorito, un Takuma Kamada que se erige como el primer líder de la general este año.

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Sorpresa en el All-Japan Rally Championship con el anuncio de la lista de inscritos oficial para la primera prueba del certamen —que compartirá protagonismo con el Japan Super Rally— en la que no estará presente Norihiko Katsuta. El ocho veces campeón, actual defensor del título, no estará en la primera cita del año en Tsumagoi tras vencer en esta prueba en 2017. No será la única gran ausencia del primer fin de semana de febrero puesto que Fumio Nutahara, tercer clasificado del campeonato en 2017, tampoco competirá. Sorprendente inicio de un campeonato con cada vez mayor interés.

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