Seguramente uno de los fichajes más esperados de esta temporada. Esapekka Lappi cambiará de aires y abandonará su teórica posición de confort dentro de Toyota GAZOO Racing para establecerse como una de las claves para el equipo Citroën Racing. La firma de los dos chevrones completa así una profunda reestructuración que parece culminarse con la llegada del piloto nórdico, listo para competir junto a un piloto, Sébastien Ogier, que ha acostumbrado a batir a todos sus compañeros desde precisamente su salida del equipo francés. El objetivo mutuo será precisamente el de devolver a los de Versalles a las victorias y a la lucha por los títulos.

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Un recorrido prácticamente seco en un hipódromo, un salto artificial, una curva rápida y larga por la que los caballos suelen tirar de los carros de un eje en los que van sentados sus jinetes. Un terreno que el año pasado estaba completamente empapado y que este año levantaba una densa nube de polvo. Tras ello, una sección en los campos aledaños con giro de 360 incluido para completar los 1,7 kilómetros que les esperaban a los pilotos esta noche en Gales como pequeño aperitivo. Una vez más el Tir Prince acogía el inicio de la prueba británica con una superespecial que tampoco daba lugar a grandes errores, algo que sí pudimos ver en Turquía con la salida de pista de Sébastien Ogier nada más empezar.

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Estaba tardando en explotar la Silly Season del WRC, sin embargo, el anuncio de la renovación de Thierry Neuville por tres temporadas más con Hyundai Motorsport parecen haber dado pie a que los rumores empiecen a hablarnos de un baile de pilotos que puede dejarnos un plantel completamente distinto al que tenemos este año. Si ya durante la jornada de ayer se comenzó a hablar de un muy cercano anuncio del regreso de Sébastien Ogier a Citroën Racing, ahora son el resto de asientos en Citroën y los de Toyota los que han empezado a vivir su propio juego de las sillas musicales.

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No han ocultado su interés por Sébastien Ogier, e incluso ya se ha hablado de rumores sobre cifras que podrían regalar los oídos a Dani Sordo y su actual posición de confort en Hyundai Motorsport. Sin embargo, Pierre Budar parece decidido a seguir una estrategia distinta a la que llevó su predecesor en el cargo, Yves Matton, la pasada campaña cuando se centró únicamente en el fichaje del cinco veces Campeón del Mundo de Rallyes, algo que a su vez facilitó que las conversaciones entre Hyundai y Andreas Mikkelsen fueran mucho más fluidas y se llegara a un acuerdo rápidamente.

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El piloto español no fue el único que tocó los elementos de las rotondas artificiales durante las dos pasadas a la superespecial celebrada el viernes en la Ciudad de Oporto. El cántabro, que comenzaba el día con 10 segundos de penalización que le hacían perder el podio de forma provisional, finalmente debía conformarse con terminar entre los cinco primeros clasificados del Rally de Portugal 2018, algo que sumado a los puntos de la Power Stage, le permitía irse al parón hasta el Rallye de Alemania clasificado entre los cinco primeros de la general a pesar de no haber estado presente en Suecia.

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La jornada vespertina del sábado en el Rallye de Córcega comenzaba con sorpresas. Superado el ecuador de la prueba corsa apenas habíamos tenido que lamentar el abandono de Sébastien Loeb, el mismo que había segado por completo la emoción de una prueba en la que Ogier mandó un mensaje muy claro desde el primer tramo y al que únicamente obtuvo una tímida respuesta por parte del nueve veces Campeón del Mundo. De sólo una baja entre los pilotos del WRC a ver que en una misma especial, los 35 kilómetros de Cagnano - Pino – Canari, nos dejarían con las bajas de Bryan Bouffier por problemas de motor y de Jari-Matti Latvala.

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Para terminar la etapa del sábado, los pilotos volvían a enfrentarse al tramo de Bayons – Breziers, el cual se realizó en la noche del jueves y precisamente la misma especial en la que Thierry Neuville perdía el año pasado la victoria después de un toque en la rueda trasera izquierda. En esta ocasión, las condiciones del asfalto, prácticamente secas debido a que la competición se desarrollaba más al sur que los tramos de esta mañana, permitían a los competidores volver a montar los compuestos blandos y suplerblandos de sus respectivos suministradores de neumáticos.

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No le sirvió de mucho la sólida cuarta posición conseguida en el pasado RallyRACC de Catalunya. Juho Hänninen será el principal damnificado de un final de temporada en el que prácticamente todos los equipos van muy justos de presupuestos, tal y como se ha podido comprobar con la no presencia de Craig Breen en la cita española con Citroën y con la decisión tomada por Hyundai Motorsport de llevar cuatro coches a Gales, pero prescindir de Dani Sordo sólo unas semanas después, para el Rally de Australia.

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Muchas veces hablamos ciertamente a la ligera sobre un hecho pensando en un beneficio propio. A estas alturas de año, cuando sólo restan dos pruebas para finalizar una nueva temporada del Mundial de Rallyes, muchos empiezan a pensar ya en el largo invierno sin actividad dentro del WRC y se pregunta, ¿por qué no tener un calendario de los de antaño que lleguen hasta las 16 citas por temporada? Sin embargo, para ingenieros, técnicos, mecánicos, miembros del equipo, incluso los propios pilotos, dilatar aún más el actual programa puede convertirse en una influencia muy negativa en su vida personal.

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Puede descansar tranquilo Timo Mäkinen. El considerado como el precursor de la saga de los “Flying Finn” fallecía hace sólo unas semanas, dejando a todas las generaciones de pilotos y aficionados huérfanos. No es fácil estar en una prestigiosa lista en la que nos encontramos con nombres tan importantes como los de Markku Alén, Marcus Grönholm (bicampeón del WRC), Jari-Matti Latvala (piloto más joven en ganar un rally del WRC), Tommi Mäkinen (tetracampeón), Keke Rosberg (campeón de F1), Mika Häkkinen (bicampeón), Kimi Räikkönen (campeón de F1), Ari Vatanen (campeón del WRC en 1981), Juha Kankkunen (tetracampeón) o la leyenda  de Henri Toivonen.

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