Hayden Paddon ha sido sin duda el mayor damnificado por la llegada de Sébastien Loeb. Después de meses dilatando las negociaciones entre el piloto neozelandés y el equipo Hyundai Motorsport, el anuncio llegaba durante la madrugada, cuando Paddon, a través de un vídeo en sus redes sociales, confirmaba que no disputará la temporada 2019 del Mundial de Rallyes después de rechazar la propuesta realizada por la formación con sede en Alzenau.

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Hace meses que parece ser un hecho, un anuncio a falta de rubrica que solo estaba esperando el momento adecuado para ser oficial. La temporada realizada por Dani Sordo ha sido junto a la de Hayden Paddon la más destacada entre los pilotos de Hyundai Motorsport que no han peleado por el título Mundial de pilotos y esto ha llevado a los máximos responsables del equipo a que ya dieran hace tiempo por sentado que el cántabro seguiría un año más con la estructura con sede en Alzenau.

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Toda una vida ligada a un grupo automovilístico y un adiós que de nuevo vuelve a dejar un gusto amargo. 22 de octubre del año 2000, ese domingo fue el último en que Sébastien Loeb disputó un rally del Mundial con un vehículo que no perteneciera a Citroën. En aquel Rallye de San Remo al volante del Toyota Corolla WRC patrocinado por la FFSA, el alsaciano decidió que había llegado el momento de ligarse a una marca y a una familia, el Grupo PSA, en el que ha desarrollado casi dos décadas de su carrera deportiva, incluso aceptando retos nuevos como el RallyCross, Pikes Peak, Dakar o el Mundial de Turismos.

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Podemos estar ante la gran sorpresa del mercado. El primer movimiento de Sébastien Loeb como piloto profesional lejos del Grupo PSA más allá de aquella participación en GT’s al volante de un McLaren, su presencia en algunas carreras de la Porsche Supercup o las incursiones en Le Mans con Pescarolo y en la Fórmula 1 con Red Bull Racing. El medio británico Autosport ha sido el primero en dar por cerrado el acuerdo entre Sébastien Loeb y el equipo Hyundai Motorsport para la temporada 2019 del WRC.

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Los días pasan y la fecha para anunciar quienes serán los pilotos de cada formación se acerca poco a poco, al menos en lo que se refiere al Rallye de Monte-Carlo, primera cita del calendario en 2019. Hyundai Motorsport y M-Sport siguen siendo los equipos que no han confirmado al 100% los programas de sus pilotos y en el caso de la firma surcoreana, esto parece que se dilatará en el tiempo debido en gran parte a las negociaciones que se están llevando a cabo con Hayden Paddon.

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Hyundai ha querido acallar rápidamente los rumores que apuntaban a inicios de esta semana a la posibilidad de que Sébastien Loeb hubiera llegado a un acuerdo con la estructura hasta ahora dirigida por Michel Nandan para competir junto a ellos en pruebas sueltas durante la temporada 2019. Tanto L’Equipe como alguno de los principales medios alsacianos han apuntado a que los primeros contactos entre ambas partes se habían producido, dando un primer gran paso hacia lo que podría ser un hecho histórico, la disolución de una unión entre Sébastien Loeb y el Grupo PSA que ha perdurado durante prácticamente dos décadas.

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Pese a conquistar todo lo que estaba en juego en la primera edición de la Copa del Mundo de Turismos con su i30 TCR, Hyundai Motorsport ha decidido no dormirse en los laureles. A fin de cuentas el título de Gabriele Tarquini supone su mayor alegría tras el varapalo recibido en el Mundial de Rallyes y la marcha de Thed Björk, Yvan Muller y su estructura de la mano de los chinos de Lynk & Co obligaba a buscar recambios de calidad.

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Terminó cediendo la que sin duda se ha mostrado como la opción más débil en esta segunda parte del campeonato. Desde que Ott Tänak hiciera su absoluta demostración de fuerza con el regreso del Mundial de Rallyes del parón de vacaciones, Thierry Neuville se olvidó del sabor de aquella dulce victoria conseguida en Cerdeña con solo 7 décimas de ventaja sobre el que por aquel entonces era su único rival por el Campeonato del Mundo de Pilotos.

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Era el broche final a una temporada que no ha estado cerca de satisfacer las expectativas que se habían puesto sobre el rendimiento de Andreas Mikkelsen. El piloto noruego comenzaba el Rally de Australia como una de las piezas claves de Hyundai a la hora de luchar por el título de constructores. Sin embargo, todo se echaba a perder cuando en el tercer tramo de la mañana el Hyundai i20 WRC Coupé se salía y golpeaba unos árboles. Game Over.

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Este es el fin de semana de la verdad. Hyundai Motorsport y Thierry Neuville no habían llegado antes a esta situación, segundos en ambos campeonatos y con grandes opciones de sumar sus primeros títulos Mundial en la categoría absoluta, algo que se sumaría a los triunfos conseguidos por el Hyundai Coupé Kit Car entre los vehículos dos litros a finales de la década de los noventa. La opción de salir campeones está más cerca que nunca y es por ello que Hyundai Motorsport ha planeado la utilización de un nuevo motor en el i20 WRC Coupé que se empleará precisamente en la unidad del segundo clasificado de la general del campeonato.

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