Dentro del Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally Hokkaido siempre es uno de los puntos álgidos de la temporada por la importancia del evento y por tener en competición a varios campeonatos con el mismo recorrido. Además, su posición en el calendario hace que suela estar en medio del momento clave en la teórica pelea por el título. Esto es exactamente lo que sucedió este año, con un duelo que esta vez se resolvió por sorpresa a favor de Norihiko Katsuta, al imponerse a Toshihiro Arai y frenar su racha de cuatro victorias consecutivas. El actual campeón lo hizo por la mínima, ganando con tres segundos y cuatro décimas de ventaja sobre su rival en un fin de semana espectacular en el que durante buena parte del rally hubo cuatro pilotos peleando por ganar. Al final, Katsuta y Arai demostraron por qué son los candidatos al título y acabaron en las primeras posiciones aunque mantuvieron la emoción hasta el final gracias a una pelea de auténticos expertos.

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El Campeonato Japonés de Rallyes disputó el pasado fin de semana la séptima prueba de su temporada 2018 y en un año en el que el calendario ha cambiado ligeramente con respescto a años anteriores con más eventos de gravilla, Toshihiro Arai sigue aprovechando la situación para liderar la clasificación general tras vencer en Fukushima en el MSCC Rally in Iwaki. La competición vuelve al calendario tras un año de ausencia y con un recorrido nuevo que Arai supo aprovechar mejor que nadie. Eso sí, el duelo entre el actual líder y el campeón en título, Norihiko Katsuta, fue digno de mención. La diferencia de solo once segundos entre ambos es testigo de lo apretada que estuvo la lucha por la victoria, como también lo es el más de minuto y medio de diferencia con respecto al tercer clasificado, un Takuma Kamada que estuvo inspirado y logró completar el pleno de Subaru en el podio. Con tres rallyes por delante y dos de ellos disputados sobre asfalto, Katsuta espera mantenerse cerca de Arai para intentar revalidar el título.

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Seis pruebas por detrás, cuatro por delante y veinte puntos de diferencia entre los dos primeros clasificados. En el mundo de los rallyes nunca se puede dar nada por sentado, sobre todo cuando queda poco menos de media temporada por delante. Pero si en 2017, Toshihiro Arai se quedó sin opciones de pelear por el título por culpa de un exceso de fogosidad, una mucho más acertada temporada 2018 junto con un calendario más acorde con sus fortalezas le ayudan a liderar la general. Tanto es así que el título empieza a asomar en el distante horizonte, justo por detrás de los cruciales eventos de Fukushima y Hokkaido, los únicos de tierra que quedan este año. Toshihiro Arai sigue adelante con su ofensiva al liderar un triplete de Subaru en el Sammy ARK Rally Kamuy por delante de Norihiko Katsuta y Takuma Kamada. En el caso de Katsuta, destaca una vez el buen hacer del actual campeón, minimizando daños en una superficie que le es menos favorable y esperando devolver la estocada en los últimos dos rallyes del año en el Highland Masters y el Shinshiro Rally.

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Frenético y con mucha igualdad gracias a los 22 segundos entre los tres primeros clasificados. Así fue el Rally Montre 2018 del Campeonato Japonés de Rallyes, que después de un 2016 dominado por Norihiko Katsuta y un 2017 que comenzó con un nuevo monólogo y terminó más ajustado, vive este año una de sus ediciones más variadas. El pasado fin de semana se disputó la quinta prueba de la temporada y lo hizo con una nueva victoria de Toshihiro Arai, que se convirtió así en el primer piloto capaz de repetir triunfo este año. Además, el piloto de Subaru logra tomar la delantera en la clasificación general, desbancando a un Katsuta que apenas se situó primero después de la anterior cita en Kumakogen. En el segundo de los cinco rallyes seguidos sobre gravilla, Arai demuestra que por algo es el gran experto en esta superficie y manda un mensaje. Para frenar su avance en el campeonato, hará falta pericia y algún que otro riesgo tomado.

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El Campeonato Japonés de Rallyes vive en 2018 su temporada más igualada de los últimos años. En las tres primeras pruebas disputadas esta temporada, se había visto ya tres ganadores que se convirtieron en cuatro con motivo de la cuarta cita con la victoria de Toshihiro Arai en el Kumakogen Rally. El piloto de Subaru ha tenido un inicio de temporada con varias situaciones que le impidieron sumar más puntos pero con el reciente triunfo, se sitúa en segunda posición de la general a menos de medio punto de Norihiko Katsuta, el nuevo líder. Arai aprovechó la llegada de la gravilla al campeonato, con el primero de los cinco rallyes seguidos en esta superficie. La victoria de Arai se construyó en una gran actuación el primer día, con 19 segundos de ventaja sobre Fumio Nutahara y 27 sobre Katsuta, el más rápido de la segunda jornada, lo que le permitió ser más prudente el segundo y último día.

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Después de la decepcionante actuación de Norihiko Katsuta en el Tour de Kyushu, lo que le llevó a perder en un evento que era suyo desde hacía más de una década, el actual campeón del Campeonato Japonés de Rallyes resurgió de sus cenizas para imponerse en el retornado Rally Tango que se disputó el pasado fin de semana en Kyoto. El piloto de Subaru resultó ganador en un evento en el que quizás por la falta de experiencia reciente de los pilotos en este recorrido —ha estado fuera del calendario los últimos tres años—, hubo muchísima igualdad. El resultado final vio a Katsuta como vencedor por apenas trece segundos, con el tercer clasificado a menos de medio minuto y el cuarto a treinta y tres segundos. El resultado deja a Takuma Kamada como nuevo líder de la general, por delante de un Katsuta en plena recuperación. El cuarto y el quinto puesto de Fumio Nutahara y Toshihiro Arai les deja algo más atrás en puntos.

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Doce años seguidos ganando. Norihiko Katsuta culminó este fin de semana su récord de victorias consecutivas en el Tour de Kyushu, lo que significa que su racha vencedora llegó a su fin después de más de una década cuando el pasado fin de semana tuvo que conformarse con el cuarto puesto en un evento que tenía dominado. Fumio Nutahara fue el hombre capaz de poner fin al dominio de Katsuta en 'su' rally en un fin de semana complicado para el actual campeón del certamen japonés de rallyes. Nutahara se llevó una importante victoria en su primera participación este año aunque curiosamente ni él ni Takuma Kamada, quien triunfó en el Rally of Tsumagoi, es el líder de la general. Este honor queda reservado para Hiroshi Yanagisawa, quien en el año de su debut en la clase JN6 ya está en lo más alto tras dos rallyes.

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Sin duda ha sido el hombre del fin de semana. Este japonés de 24 años (25 a partir del próximo 17 de marzo) afincado en la cuna de los rallyes, Jyväskylä, se anotaba el pasado domingo su primera victoria en el WRC2, acabando con la sequía de los pilotos de su país que ya duraba más de una década desde los dos últimos triunfos cosechados en la temporada 2007 del PWRC por Toshi Arai. Sólo unas horas más tarde de abrir el champán protocolario del podio y tras recibir las alabanzas de la prensa y el cariño de Toyota GAZOO Racing y Tommi Mäkinen, Katsuta hacia buena muestra del honor nipón y agradecía la maravillosa batalla mantenida durante todo el fin de semana a sus dos grandes rivales por el triunfo, Ole-Christian Veiby y Pontus Tidemand.

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Sorpresa en el All-Japan Rally Championship con el anuncio de la lista de inscritos oficial para la primera prueba del certamen —que compartirá protagonismo con el Japan Super Rally— en la que no estará presente Norihiko Katsuta. El ocho veces campeón, actual defensor del título, no estará en la primera cita del año en Tsumagoi tras vencer en esta prueba en 2017. No será la única gran ausencia del primer fin de semana de febrero puesto que Fumio Nutahara, tercer clasificado del campeonato en 2017, tampoco competirá. Sorprendente inicio de un campeonato con cada vez mayor interés.

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La victoria del eterno Toshihiro Arai en el Highland Rally Masters el pasado mes de octubre añadió picante a un Campeonato Japonés de Rallyes que llegaba a la última cita con una diferencia asumible entre los dos candidatos al título. Aunque para que Arai pudiera vencer, necesitaba imponerse en la última prueba del año y esperar que su rival no estuviera demasiado acertado. Pero la experiencia es un grado y cuando la pelea es entre dos veteranos, la dimensión del duelo es muy distinta. Norihiko Katsuta no se dejó sorprender en el Shinshiro Rally y acabó la temporada 2017 a lo campeón con una nueva victoria que le llevó en volandas a un nuevo título japonés de esta disciplina. El octavo de su larga carrera deportiva, cimentando su estatus como peso pesado de los rallyes en Japón. A su lado en el podio, Fumio Nutahara y Osamu Fukunaga cerraron el último top 3 de 2017.

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