El Campeonato Japonés de Rallyes vive en 2018 su temporada más igualada de los últimos años. En las tres primeras pruebas disputadas esta temporada, se había visto ya tres ganadores que se convirtieron en cuatro con motivo de la cuarta cita con la victoria de Toshihiro Arai en el Kumakogen Rally. El piloto de Subaru ha tenido un inicio de temporada con varias situaciones que le impidieron sumar más puntos pero con el reciente triunfo, se sitúa en segunda posición de la general a menos de medio punto de Norihiko Katsuta, el nuevo líder. Arai aprovechó la llegada de la gravilla al campeonato, con el primero de los cinco rallyes seguidos en esta superficie. La victoria de Arai se construyó en una gran actuación el primer día, con 19 segundos de ventaja sobre Fumio Nutahara y 27 sobre Katsuta, el más rápido de la segunda jornada, lo que le permitió ser más prudente el segundo y último día.

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Después de la decepcionante actuación de Norihiko Katsuta en el Tour de Kyushu, lo que le llevó a perder en un evento que era suyo desde hacía más de una década, el actual campeón del Campeonato Japonés de Rallyes resurgió de sus cenizas para imponerse en el retornado Rally Tango que se disputó el pasado fin de semana en Kyoto. El piloto de Subaru resultó ganador en un evento en el que quizás por la falta de experiencia reciente de los pilotos en este recorrido —ha estado fuera del calendario los últimos tres años—, hubo muchísima igualdad. El resultado final vio a Katsuta como vencedor por apenas trece segundos, con el tercer clasificado a menos de medio minuto y el cuarto a treinta y tres segundos. El resultado deja a Takuma Kamada como nuevo líder de la general, por delante de un Katsuta en plena recuperación. El cuarto y el quinto puesto de Fumio Nutahara y Toshihiro Arai les deja algo más atrás en puntos.

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Doce años seguidos ganando. Norihiko Katsuta culminó este fin de semana su récord de victorias consecutivas en el Tour de Kyushu, lo que significa que su racha vencedora llegó a su fin después de más de una década cuando el pasado fin de semana tuvo que conformarse con el cuarto puesto en un evento que tenía dominado. Fumio Nutahara fue el hombre capaz de poner fin al dominio de Katsuta en 'su' rally en un fin de semana complicado para el actual campeón del certamen japonés de rallyes. Nutahara se llevó una importante victoria en su primera participación este año aunque curiosamente ni él ni Takuma Kamada, quien triunfó en el Rally of Tsumagoi, es el líder de la general. Este honor queda reservado para Hiroshi Yanagisawa, quien en el año de su debut en la clase JN6 ya está en lo más alto tras dos rallyes.

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Sin duda ha sido el hombre del fin de semana. Este japonés de 24 años (25 a partir del próximo 17 de marzo) afincado en la cuna de los rallyes, Jyväskylä, se anotaba el pasado domingo su primera victoria en el WRC2, acabando con la sequía de los pilotos de su país que ya duraba más de una década desde los dos últimos triunfos cosechados en la temporada 2007 del PWRC por Toshi Arai. Sólo unas horas más tarde de abrir el champán protocolario del podio y tras recibir las alabanzas de la prensa y el cariño de Toyota GAZOO Racing y Tommi Mäkinen, Katsuta hacia buena muestra del honor nipón y agradecía la maravillosa batalla mantenida durante todo el fin de semana a sus dos grandes rivales por el triunfo, Ole-Christian Veiby y Pontus Tidemand.

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Sorpresa en el All-Japan Rally Championship con el anuncio de la lista de inscritos oficial para la primera prueba del certamen —que compartirá protagonismo con el Japan Super Rally— en la que no estará presente Norihiko Katsuta. El ocho veces campeón, actual defensor del título, no estará en la primera cita del año en Tsumagoi tras vencer en esta prueba en 2017. No será la única gran ausencia del primer fin de semana de febrero puesto que Fumio Nutahara, tercer clasificado del campeonato en 2017, tampoco competirá. Sorprendente inicio de un campeonato con cada vez mayor interés.

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La victoria del eterno Toshihiro Arai en el Highland Rally Masters el pasado mes de octubre añadió picante a un Campeonato Japonés de Rallyes que llegaba a la última cita con una diferencia asumible entre los dos candidatos al título. Aunque para que Arai pudiera vencer, necesitaba imponerse en la última prueba del año y esperar que su rival no estuviera demasiado acertado. Pero la experiencia es un grado y cuando la pelea es entre dos veteranos, la dimensión del duelo es muy distinta. Norihiko Katsuta no se dejó sorprender en el Shinshiro Rally y acabó la temporada 2017 a lo campeón con una nueva victoria que le llevó en volandas a un nuevo título japonés de esta disciplina. El octavo de su larga carrera deportiva, cimentando su estatus como peso pesado de los rallyes en Japón. A su lado en el podio, Fumio Nutahara y Osamu Fukunaga cerraron el último top 3 de 2017.

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El campeonato japonés de rallyes se acerca al fin de una temporada espectacular y después de ocho pruebas, todo está aún por decidir. Ello se debe a un sorprendente resultado en el Rally Highland Masters de Takayama en el que Norihiko Katsuta sufrió una salida de pista y Toshihiro Arai se llevó la victoria. Esta combinación de situaciones hace que ambos pilotos lleguen a la última prueba de la temporada con 17 puntos entre ellos y jugándose el título. Para Arai, se trata de una primera culminación en un año muy complicado en el que ha sufrido abandonos y ha ganado eventos prácticamente a partes iguales. De hecho, la actuación del hombre de Subaru en Takayama fue épica como resultado de un pinchazo lento por exceso de fogosidad en la primera especial. Tras el exultante Toshihiro Arai, Fumio Nutahara y Takuma Kamada completaron un podio con todo el contingente de pilotos que buscan batir a Norihiko Katsuta.

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El Rally Hokkaido es la prueba estrella del campeonato japonés de rallyes, coincidiendo con el Campeonato FIA Asia-Pacífico de rallyes y el Japan Super Rally. La prueba es además la segunda y última cita de la temporada del campeonato nacional que se disputa sobre tierra. En estas condiciones menos habituales, ocasionalmente destacan pilotos menos comunes aunque también ayuda el tener experiencia fuera de Japón. En este sentido, quien sacó mayor provecho de la cita de Hokkaido fue Toshihiro Arai, que estuvo intratable y tras liderar el rally desde la tercera especial, se llevó la victoria y un enorme bagaje de puntos que le sitúa en segunda posición de la general, acercándose a un Norihiko Katsuta que con un sólido segundo puesto busca revalidar el título. El podio lo completó Takuma Kamada mientras una salida de pista dejó a Fumio Nutahara definitivamente descolgado de la lucha por el título en un evento en el que podría haber tenido mucho que decir.

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La sexta cita de la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes trajo una nueva sorpresa en forma de victoria de Takuma Kamada, que a bordo de su Subaru WRX STi se convierte en el quinto ganador del año. Si en 2016 Norihiko Katsuta dominó la parte inicial de campeonato, 2017 trae una historia totalmente distinta aunque a día de hoy es precisamente el actual campeón, el único en haber ganado en más de una ocasión. Fue él mismo quien terminó en segunda posición en la general mientras Kazuhiro Terakawa logró un trabajado podio en un fin de semana de debacle para varios candidatos al título y pilotos que están habitualmente en las posiciones más altas. El cambio de superficie tras cuatro rallyes de asfalto seguidos resultó un desafío importante para los participantes.

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El resultado del Wakasa Rally sorprendió a propios y extraños con un Osamu Fukunaga que se empleó al máximo en el evento al que mejor se adapta de la temporada para lograr un triunfo sonado por delante de Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, en plena batalla por el título. El pasado fin de semana se disputó el Montre 2017 in Tsumagoi bajo unas condiciones dantescas y una vez más los dos candidatos a llevarse la corona esta temporada se vieron superados por otro piloto. Toshihiro Arai logró finalmente su primera victoria del año, empleando toda su experiencia mundialista para imponerse a bordo de su Subaru WRX STi, evitando los accidentes y salidas de pista que han plagado su actual campaña en el Campeonato Japonés de Rallyes.

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