El Campeonato Japonés de Rallyes vive en 2018 su temporada más igualada de los últimos años. En las tres primeras pruebas disputadas esta temporada, se había visto ya tres ganadores que se convirtieron en cuatro con motivo de la cuarta cita con la victoria de Toshihiro Arai en el Kumakogen Rally. El piloto de Subaru ha tenido un inicio de temporada con varias situaciones que le impidieron sumar más puntos pero con el reciente triunfo, se sitúa en segunda posición de la general a menos de medio punto de Norihiko Katsuta, el nuevo líder. Arai aprovechó la llegada de la gravilla al campeonato, con el primero de los cinco rallyes seguidos en esta superficie. La victoria de Arai se construyó en una gran actuación el primer día, con 19 segundos de ventaja sobre Fumio Nutahara y 27 sobre Katsuta, el más rápido de la segunda jornada, lo que le permitió ser más prudente el segundo y último día.

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Doce años seguidos ganando. Norihiko Katsuta culminó este fin de semana su récord de victorias consecutivas en el Tour de Kyushu, lo que significa que su racha vencedora llegó a su fin después de más de una década cuando el pasado fin de semana tuvo que conformarse con el cuarto puesto en un evento que tenía dominado. Fumio Nutahara fue el hombre capaz de poner fin al dominio de Katsuta en 'su' rally en un fin de semana complicado para el actual campeón del certamen japonés de rallyes. Nutahara se llevó una importante victoria en su primera participación este año aunque curiosamente ni él ni Takuma Kamada, quien triunfó en el Rally of Tsumagoi, es el líder de la general. Este honor queda reservado para Hiroshi Yanagisawa, quien en el año de su debut en la clase JN6 ya está en lo más alto tras dos rallyes.

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El Rally of Tsumagoi es un evento extraño, dentro del Campeonato Japonés de Rallyes. Disputado en Gunma a principios de febrero, el clima es extremadamente frío, el desafío deportivo y logístico es grande y ello hace que la afluencia de participantes sea mucho menor que en las demás pruebas del certamen. De esta forma, la prueba contó el pasado fin de semana con un mínimo histórico de 22 participantes en total, siendo 11 de ellos competidores de la clase JN6, seis en JN3 y cinco en JN1. Ni un solo participante de las clases JN5, JN4 y JN2. Si a ello se le suma la ausencia de iconos como Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, el resultado final fue un Rally of Tsumagoi 2018 descafeinado a nivel de competidores. El ganador fue quien llegaba con la vitola de favorito, un Takuma Kamada que se erige como el primer líder de la general este año.

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La victoria del eterno Toshihiro Arai en el Highland Rally Masters el pasado mes de octubre añadió picante a un Campeonato Japonés de Rallyes que llegaba a la última cita con una diferencia asumible entre los dos candidatos al título. Aunque para que Arai pudiera vencer, necesitaba imponerse en la última prueba del año y esperar que su rival no estuviera demasiado acertado. Pero la experiencia es un grado y cuando la pelea es entre dos veteranos, la dimensión del duelo es muy distinta. Norihiko Katsuta no se dejó sorprender en el Shinshiro Rally y acabó la temporada 2017 a lo campeón con una nueva victoria que le llevó en volandas a un nuevo título japonés de esta disciplina. El octavo de su larga carrera deportiva, cimentando su estatus como peso pesado de los rallyes en Japón. A su lado en el podio, Fumio Nutahara y Osamu Fukunaga cerraron el último top 3 de 2017.

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El campeonato japonés de rallyes se acerca al fin de una temporada espectacular y después de ocho pruebas, todo está aún por decidir. Ello se debe a un sorprendente resultado en el Rally Highland Masters de Takayama en el que Norihiko Katsuta sufrió una salida de pista y Toshihiro Arai se llevó la victoria. Esta combinación de situaciones hace que ambos pilotos lleguen a la última prueba de la temporada con 17 puntos entre ellos y jugándose el título. Para Arai, se trata de una primera culminación en un año muy complicado en el que ha sufrido abandonos y ha ganado eventos prácticamente a partes iguales. De hecho, la actuación del hombre de Subaru en Takayama fue épica como resultado de un pinchazo lento por exceso de fogosidad en la primera especial. Tras el exultante Toshihiro Arai, Fumio Nutahara y Takuma Kamada completaron un podio con todo el contingente de pilotos que buscan batir a Norihiko Katsuta.

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El Rally Hokkaido es la prueba estrella del campeonato japonés de rallyes, coincidiendo con el Campeonato FIA Asia-Pacífico de rallyes y el Japan Super Rally. La prueba es además la segunda y última cita de la temporada del campeonato nacional que se disputa sobre tierra. En estas condiciones menos habituales, ocasionalmente destacan pilotos menos comunes aunque también ayuda el tener experiencia fuera de Japón. En este sentido, quien sacó mayor provecho de la cita de Hokkaido fue Toshihiro Arai, que estuvo intratable y tras liderar el rally desde la tercera especial, se llevó la victoria y un enorme bagaje de puntos que le sitúa en segunda posición de la general, acercándose a un Norihiko Katsuta que con un sólido segundo puesto busca revalidar el título. El podio lo completó Takuma Kamada mientras una salida de pista dejó a Fumio Nutahara definitivamente descolgado de la lucha por el título en un evento en el que podría haber tenido mucho que decir.

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El resultado del Wakasa Rally sorprendió a propios y extraños con un Osamu Fukunaga que se empleó al máximo en el evento al que mejor se adapta de la temporada para lograr un triunfo sonado por delante de Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, en plena batalla por el título. El pasado fin de semana se disputó el Montre 2017 in Tsumagoi bajo unas condiciones dantescas y una vez más los dos candidatos a llevarse la corona esta temporada se vieron superados por otro piloto. Toshihiro Arai logró finalmente su primera victoria del año, empleando toda su experiencia mundialista para imponerse a bordo de su Subaru WRX STi, evitando los accidentes y salidas de pista que han plagado su actual campaña en el Campeonato Japonés de Rallyes.

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Tras el resultado del Kumakogen Rally en el que Fumio Nutahara se aprovechó de las particularidades del tercer evento del Campeonato japonés de rallyes para llevarse una importante victoria, la general se ponía de cara para el piloto de Mitsubishi con lo que un nuevo golpe de efecto antes de llegar al ecuador del certamen podría ser clave para la temporada. Pero lo que podía ser una ventaja para él acabó convirtiéndose en todo lo contrario gracias a la respuesta de Norihiko Katsuta aunque para sorpresa, la de un Osamu Fukunaga que logró en el Wakasa Rally su primera victoria en la máxima categoría de rallyes en Japón por el menor margen posible, demostrando que los Mitsubishi Lancer Evo X están en forma esta temporada.

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El Kumakogen Rally es una prueba especial dentro del Campeonato Japonés de Rallyes a causa de la altura a la que se disputa. Con tramos situados más de 1500 metros por encima del nivel del mar, las mecánicas sufren más que en ninguna otra prueba del certamen y eso pasó factura a varios de los protagonistas de una competición en la que se impuso Fumio Nutahara gracias a un pilotaje grácil, sin errores y sin los excesos de algunos de sus rivales. El piloto de Mitsubishi se aprovechó además de la situación aún por decidir en cuanto a los resultados del Rally of Tsumagoi que inauguró la temporada para situarse en primera posición de la clasificación general.

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Que Norihiko Katsuta es especialmente competitivo en el asfalto, es algo de dominio público. Que el Tour de Kyushu es su prueba fetiche, también. Pero lo verdaderamente increible es que año tras año siga batiendo a todo aquel que intenta desafiarle en este clásico del Campeonato Japonés de Rallyes. Desde 2006, esta prueba sólo ha tenido un ganador: Norihiko Katsuta. El actual campeón lleva ya doce victorias seguidas en un evento íntimamente ligado a su carrera profesional. El piloto de Subaru se impuso de nuevo allí el pasado fin de semana y dejó claro que sus rivales tendrán que confiar en los eventos que le son menos favorables para batirle este 2017.

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