Doce años seguidos ganando. Norihiko Katsuta culminó este fin de semana su récord de victorias consecutivas en el Tour de Kyushu, lo que significa que su racha vencedora llegó a su fin después de más de una década cuando el pasado fin de semana tuvo que conformarse con el cuarto puesto en un evento que tenía dominado. Fumio Nutahara fue el hombre capaz de poner fin al dominio de Katsuta en 'su' rally en un fin de semana complicado para el actual campeón del certamen japonés de rallyes. Nutahara se llevó una importante victoria en su primera participación este año aunque curiosamente ni él ni Takuma Kamada, quien triunfó en el Rally of Tsumagoi, es el líder de la general. Este honor queda reservado para Hiroshi Yanagisawa, quien en el año de su debut en la clase JN6 ya está en lo más alto tras dos rallyes.

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El Rally of Tsumagoi es un evento extraño, dentro del Campeonato Japonés de Rallyes. Disputado en Gunma a principios de febrero, el clima es extremadamente frío, el desafío deportivo y logístico es grande y ello hace que la afluencia de participantes sea mucho menor que en las demás pruebas del certamen. De esta forma, la prueba contó el pasado fin de semana con un mínimo histórico de 22 participantes en total, siendo 11 de ellos competidores de la clase JN6, seis en JN3 y cinco en JN1. Ni un solo participante de las clases JN5, JN4 y JN2. Si a ello se le suma la ausencia de iconos como Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, el resultado final fue un Rally of Tsumagoi 2018 descafeinado a nivel de competidores. El ganador fue quien llegaba con la vitola de favorito, un Takuma Kamada que se erige como el primer líder de la general este año.

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Sorpresa en el All-Japan Rally Championship con el anuncio de la lista de inscritos oficial para la primera prueba del certamen —que compartirá protagonismo con el Japan Super Rally— en la que no estará presente Norihiko Katsuta. El ocho veces campeón, actual defensor del título, no estará en la primera cita del año en Tsumagoi tras vencer en esta prueba en 2017. No será la única gran ausencia del primer fin de semana de febrero puesto que Fumio Nutahara, tercer clasificado del campeonato en 2017, tampoco competirá. Sorprendente inicio de un campeonato con cada vez mayor interés.

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La sexta cita de la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes trajo una nueva sorpresa en forma de victoria de Takuma Kamada, que a bordo de su Subaru WRX STi se convierte en el quinto ganador del año. Si en 2016 Norihiko Katsuta dominó la parte inicial de campeonato, 2017 trae una historia totalmente distinta aunque a día de hoy es precisamente el actual campeón, el único en haber ganado en más de una ocasión. Fue él mismo quien terminó en segunda posición en la general mientras Kazuhiro Terakawa logró un trabajado podio en un fin de semana de debacle para varios candidatos al título y pilotos que están habitualmente en las posiciones más altas. El cambio de superficie tras cuatro rallyes de asfalto seguidos resultó un desafío importante para los participantes.

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El resultado del Wakasa Rally sorprendió a propios y extraños con un Osamu Fukunaga que se empleó al máximo en el evento al que mejor se adapta de la temporada para lograr un triunfo sonado por delante de Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, en plena batalla por el título. El pasado fin de semana se disputó el Montre 2017 in Tsumagoi bajo unas condiciones dantescas y una vez más los dos candidatos a llevarse la corona esta temporada se vieron superados por otro piloto. Toshihiro Arai logró finalmente su primera victoria del año, empleando toda su experiencia mundialista para imponerse a bordo de su Subaru WRX STi, evitando los accidentes y salidas de pista que han plagado su actual campaña en el Campeonato Japonés de Rallyes.

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Cuando el Rally of Tsumagoi se finalizó el pasado mes de febrero, la organización del Campeonato japonés de rallyes emitió un comunicado en el que explicaba que los resultados quedaban embargados a causa de una reclamación por parte de uno de los participantes en relación a la general en la categoría JN6. Tras tres meses de deliberación, finalmente el resultado queda confirmado y no hay sanción en ningún caso, lo que deja a Norihiko Katsuta como ganador por delante de Takuma Kamada y Fumio Nutahara.

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El Kumakogen Rally es una prueba especial dentro del Campeonato Japonés de Rallyes a causa de la altura a la que se disputa. Con tramos situados más de 1500 metros por encima del nivel del mar, las mecánicas sufren más que en ninguna otra prueba del certamen y eso pasó factura a varios de los protagonistas de una competición en la que se impuso Fumio Nutahara gracias a un pilotaje grácil, sin errores y sin los excesos de algunos de sus rivales. El piloto de Mitsubishi se aprovechó además de la situación aún por decidir en cuanto a los resultados del Rally of Tsumagoi que inauguró la temporada para situarse en primera posición de la clasificación general.

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Que Norihiko Katsuta es especialmente competitivo en el asfalto, es algo de dominio público. Que el Tour de Kyushu es su prueba fetiche, también. Pero lo verdaderamente increible es que año tras año siga batiendo a todo aquel que intenta desafiarle en este clásico del Campeonato Japonés de Rallyes. Desde 2006, esta prueba sólo ha tenido un ganador: Norihiko Katsuta. El actual campeón lleva ya doce victorias seguidas en un evento íntimamente ligado a su carrera profesional. El piloto de Subaru se impuso de nuevo allí el pasado fin de semana y dejó claro que sus rivales tendrán que confiar en los eventos que le son menos favorables para batirle este 2017.

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El Rally of Tsumagoi de 2017 supuso en cierta forma una vuelta al pasado para el Campeonato Japonés de Rallyes puesto que por primera vez desde 2003, este tuvo una prueba en condiciones de nieve. A pesar de tener suficientes puntos el evento como para llamar la atención sólo en lo deportivo, la polémica y varias reclamaciones de equipos de JN6 empañaron un interesante rally que tiene a Norihiko Katsuta como ganador provisional a falta de confirmarse los resultados tras varias reclamaciones. El campeón de 2016 comienza por lo tanto la nueva temporada de la misma forma que completó la anterior.

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El Campeonato Japonés de Rallyes llegaba a la última cita del certamen el pasado fin de semana con dos candidatos por el título pilotando para dos marcas diferentes. Fumio Nutahara llegó en cabeza tras una gran remontada a lo largo de todo el año pilotando un Mitsubishi Lancer Evo X. Pero finalmente fue Norihiko Katusta con su Subaru WRX STi, quien se proclamó campeón -por séptima vez- tras vencer el Shinshiro Rally y darle la vuelta a una situación que llegó a parecer desesperada para el que fue el gran dominador del primer tercio de 2016.

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