¡Vuelve el especialista de asfalto! Con la llegada de la primera prueba de esta superficie en el Campeonato Japonés de Rallyes, Norihiko Katsuta entra en su parte favorita del certamen y en el Shinshiro Rally de pasado fin de semana, el piloto más laureado de la competición aprovechó la oportunidad para responder a Toshihiro Arai después de la victoria de su rival en el Rally of Tsumagoi sobre la nieve. El duelo entre ambos se resolvió esta vez a favor de Katsuta, que además aprovechó su victoria combinada con el tercer puesto de Arai para acercarse peligrosamente al líder de la clasificación general. La diferencia entre ambos es ahora de solo dos puntos. Mientras tanto, el segundo puesto en el Shinshiro Rally fue para Fumio Nutahara, a 5,7 segundos del ganador. El piloto de Mitsubishi aprovechó la buena tendencia del Lancer Evo X a ir bien en asfalto para sumar unos puntos valiosos aunque el piloto patrocinado por Yokohama es solo cuarto de la general en la clase principal, bajo el nuevo nombre de JN1. Al igual que en Tsumagoi, todos los coches participantes fueron los habituales en el campeonato, a la espera de la llegada de algún R5. Las demás categorías tuvieron alguna sorpresa pero en general, bastante estabilidad.

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Es algo que adelantamos tras el pasado Rally de Catalunya y ahora ya hay confirmación. Oliver Solberg repetirá los pasos de su padre y competirá enfundado en los colores oficiales de Subaru. En el caso del joven piloto de 17 años no será en el Mundial de Rallyes, sino que su participación se limitará al campeonato americano de rallyes, disputando seis pruebas con el Subaru WRX STI preparado por Vermont SportsCar que ya se pudo ver hace unas semanas, el mismo que recuperó la icónica decoración de las estrellas amarillas sobre fondo azul.

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La tercera temporada de las Japan Super Rally Series vive una revolución. Más allá de contar con el Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally of Tsumagoi tuvo también la primera prueba de la temporada del segundo certamen nipón más importante en el mundo de esta disciplina, la primera también de la era post Yuya Sumiyama, que no tomará parte este año. El japonés venció en 2017 y 2018, dejando el certamen en 2019 para centrarse en otras aventuras entre las que se presupone una repetición del certamen FIA Asia-Pacífico de Rallyes y quien sabe si pruebas más internacionales. Las Japan Super Rally Series tuvieron por lo tanto a un ganador distinto por fin en Tsumagoi, con Yasushi Aoyama imponiéndose al volante de un Subaru Impreza WRX STi del equipo Cusco Racing.

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El Campeonato Japonés de Rallyes empieza como siempre en los últimos años sobre la nieve y el pasado fin de semana Toshihiro Arai se aprovechó de la suerte del campeón para empezar su defensa del título con una victoria al límite tras tomar el liderato en el penúltimo tramo del evento gracias a un error de Takuma Kamada, líder hasta un trompo que le relegó al segundo puesto. Sin dramas de normativas y sanciones en suspensión como hace dos años ni protestas como el año pasado, la nueva era del JRC comenzó con normalidad aunque con varios elementos a los que prestar atención mientras Japón empieza a poner los ojos en una prueba mundialista para 2020. La tercera posición fue para Toshihiro Katsuta, que estuvo al nivel de sus rivales en un principio pero que perdió ritmo en el último día. Con el cambio de normativa que se estrena este año, la clase JN1 (ahora la más alta) acepta coches R5 pero por ahora aún no hubo ninguno en competición, aunque está prevista la llegada de por lo menos un Škoda Fabia durante la temporada. En las demás clases, algunos resultados inesperados animaron el primer evento de la temporada 2019.

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Algo está cambiando en Subaru y parece que pueden depararnos buenas noticias en el futuro. Con el fichaje de Scott Speed confirmado ya desde finales de 2018, Subaru of America ha presentado hoy mismo la decoración que utilizará en sus programas deportivos para la próxima temporada. Todo un homenaje a los icónicos colores que acompañaron a Subaru y Prodrive en algunos de sus años más exitosos en el Mundial de Rallyes antes de decidir cerrar el proyecto a finales de 2008.

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Los rallyes americanos ya no son suficientes para algunas de las estrellas del off-road estadounidense. Después de que Ken Block hiciera su regreso al WRC y que Scott Speed haya anunciado su fichaje por Subaru, algo que le podría permitir debutar en la disciplina de los tramos y el cronometro, Travis Pastrana añora el competir entre los mejores dentro del Mundial de Rallyes, según él, un deporte completamente distinto en ocasiones al que se realiza en su país.

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Después de proclamarse campeón del certamen japonés de rallyes en el Rally Highland Masters hace tres semanas, Toshihiro Arai tenía por delante una prueba más en la que demostrar que el éxito no llegó solo por la lesión de su principal rival, Norihiko Katsuta. El expiloto mundialista respondió a las expectativas y aunque podría argumentarse que Katsuta no estaba aún en plena forma física, Arai cerró la temporada 2018 con un nuevo éxito, esta vez en el Shinshiro Rally. El nuevo campeón pudo celebrar así el título de este año de la mejor forma posible al imponerse a un Katsuta que a pesar de todo logró la segunda posición del evento. El último puesto del podio fue para Fumio Nutahara, menos competitivo en 2018 que el año pasado pero finalmente tercero también en la general después de superar a Takuma Kamada en puntos por la mínima. Las demás categorías resolvieron también los últimos títulos que aún quedaban por decidirse, atando los restantes cabos sueltos para un año que ha resultado apasionante.

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Han pasado ya unas semanas desde que Akio Toyoda apuntó tras el Rally de Finlandia que le encantaría volver a ver a los principales fabricantes nipones de nuevo compitiendo en el Mundial de Rallyes junto a Toyota. No es para menos, desde hace dos décadas, cuando la marca decidió abandonar el WRC con el objetivo de centrarse en la Fórmula 1, tres han sido las firmas del país del sol naciente que han salido del campeonato, siendo especialmente destacable la retirada de Subaru y Suzuki en 2008, año en el que la crisis económica mundial azotaría a las grandes industrias de Japón.

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Era una decisión que se veía venir, en este caso no únicamente por el cambio de aires de Scott Speed, el cual acumulaba ya cinco temporadas como piloto de Volkswagen, sino porque el futuro de la firma germana y su filial estadounidense en rallycross parecía complicado con la decisión de poner fin a la producción de la actual generación del mítico Volkswagen Beetle. Sin recambio en la versión de calle, no tenía tampoco mucho sentido a que la reciclada variante del GRC siguiera compitiendo dentro del ARX, por lo que se planteaba un futuro nuevo para los grandes dominadores del rallycross en Estados Unidos durante el último lustro.

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El Campeonato FIA Asia-Pacífico de Rallyes volvió a China tras la ausencia del evento del calendario de 2017 a causa de las malas condiciones del terreno por razones climatológicas. El retorno de este evento coincidió curiosamente con la marcha del Rally de India que servía habitualmente para cerrar la temporada, de manera que China ocupó este lugar en 2018 y dio por finalizado un campeonato en el que el nombre propio con mayor protagonismo fue el de Yuya Sumiyama, campeón con un pleno de victorias... siempre que nos refiramos a la clasificación de los pilotos que disputan el campeonato entero (o en su mayor parte). Las normativas tan especiales de esta competición hacen que los pilotos de los campeonatos nacionales cuenten para la copa Würth para los pilotos que han tomado parte en los rallyes del certamen aunque no sean pilotos del mismo. En este sentido, el ganador en China fue el estonio Karl Kruuda, al volante de un FAW-Volkswagen Golf FV preparado por Prodrive.

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