Tal y como acabó en 2018, empieza el Super GT 2019. Por lo menos en cuanto al equipo ganador en la clase GT500, un Honda NSX del equipo ARTA que se impuso en el estreno de sus nuevos colores en una carrera de esperpento programada a 82 vueltas que se dio por terminada tras 30 giros... con un espectacular total de 8 de bandera verde que realmente fueron algo menos por aquello de neutralizarse la carrera antes de pasar por meta en ciertos casos. Naturalmente, se repartieron solo la mitad de los puntos previstos. En una carrera envuelta en la polémica de la desaparición de la señal internacional (a cargo de NISMO.tv en años recientes) que vio a los pilotos extranjeros reivindicar públicamente su retorno, Àlex Palou se quedó sin debutar en carrera al no dar tiempo de que hubiera cambio de piloto en el McLaren número 720. Lógicamente, sí pudo rodar durante los entrenamientos, en los que realizó buenos registros.

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Los primeros meses del año son, en materia de automovilismo, tiempo para las pretemporadas. Una de las últimas en terminar es la del Super GT, que el pasado fin de semana disputó sus últimos dos días de pruebas en el circuito de Fuji. Allí, Nissan dejó un mensaje claro en las tablas de tiempos del GT500, aunque con Lexus y Honda listas para pelear por el título. Las tres marcas siguen tan igualadas como siempre en el que será el último año del campeonato antes del retorno del Toyota Supra en 2020. Mientras tanto, en GT300 se vivió una igualdad algo más amplia al contar con varias marcas en la zona alta de la clasificación. Entre ellas no está McLaren con el coche del Team Goh en el que milita Àlex Palou. El español sigue habituándose a una nueva categoría para él y se prepara para un año complicado pero lleno de aprendizaje.

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Que no cunda el pánico; Heikki Kovalainen no deja el Super GT ni las carreras en circuito. El piloto finlandés estuvo el pasado fin de semana rodando en Okayama, donde el certamen más popular en Japón empezó su pretemporada para preparar este 2019. Pero más allá de las 8 carreras de esta competición y todas las pruebas que van con su presencia en ella, Kovalainen ha decidido añadir a su 2019 un programa parcial en el Campeonato Japonés de Rallyes. Aunque a día de hoy no hay confirmación en firme sobre los eventos que el finlandés disputará este año, en sus propias palabras serán 'unos cinco rallyes', aprovechando el tiempo que queda entre las carreras del Super GT.

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El pasado fin de semana, el Super GT realizó su primera tanda de test oficiales de pretemporada. El circuito de Okayama sirvió para que todos los coches participantes en la temporada 2019 del certamen japonés tanto en la clase GT500 como en GT300 se encontraran en pista y empezaran a realizar pruebas para preparar el campeonato que empezará el próximo mes de abril. A lo largo de dos días, las 44 máquinas inscritas en el campeonato rodaron en el antiguo trazado de Fórmula 1, que servirá además como el escenario de la prueba inaugural. El equipo más rápido fue el Team Impul con uno de los cuatro Nissan GT-R que brillaron especialmente tanto en seco como en mojado. En GT300, las cosas están también muy igualadas aunque Àlex Palou tendrá el desafío de estar en el primer año del retorno de McLaren a la categoría con el nuevo 720S GT3 del Team Goh.

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Después de los anuncios de Honda y Toyota, como siempre quedaba Nissan-NISMO por clarificar cuáles serían sus planes deportivos para la temporada que está por empezar. Esto desvela los últimos misterios sobre el Super GT que quedaban por resolver. Entre los nuevos pilotos de la marca hay antiguos hombres de Toyota y Lexus pero desafortunadamente al final no habrá ningún nombre español. A pesar de todo, empieza la reinvención de una marca que contaba con mucho talento veterano y que necesitaba renovarse. Lo hace en el Super GT mientras plantea programas de GT3 alrededor del mundo.

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En 1997, Pedro de la Rosa completó una temporada histórica al dominar la temporada de la Fórmula Nippon, mientras en el JGTC lograba también el título con el legendario Toyota Supra con los colores de Castrol. Veintidós años más tarde, Japón volverá a tener a un piloto español en la máxima categoría de monoplazas gracias a Álex Palou, que ha sido presentado esta madrugada junto a sus compañeros como uno de los pilotos de Honda para la temporada 2019. El catalán estará al volante de una de las máquinas de Nakajima Racing, equipo con el que probó tanto en 2017 como en 2018, y compartirá box con Tadasuke Makino. Todo ello formó parte del anunció de Honda con respecto a sus alineaciones para la próxima temporada, en la que hay algunos cambios interesantes.

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A lo largo de los últimos años, Toyota ha ido potenciando cada vez más su línea deportiva "GR" basada en Gazoo Racing, el equipo de competición que desde 2016 abandera los esfuerzos de la marca por todo el mundo. Los logos de Gazoo Racing convierten a este equipo en un concepto único en el mundo de las carreras, sirviendo como equipo oficial en el WEC y el WRC y como una especie de macroestructura que engloba a las escuadras que compiten en certámenes como el Super GT, la Super Fórmula, los campeonatos de Fórmula 3 y Fórmula 4 en Japón y hasta equipos que aparecen en otras competiciones como la Super Taikyu, el IMSA, la NASCAR y hasta la Copa del Mundo de la FIA de Rally Cross Country. Hoy en el primer día del Tokyo Auto Salon, la marca ha dado otro paso adelante presentando el Toyota Supra GT500 Concept a la vez que anuncia que este modelo competirá en el Super GT en 2020.

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No hay duda que la temporada 2018 ha sido especial a muchos niveles en muchas categorías. Pero sin duda, una de las historias del año ha sido el título de Jenson Button en el Super GT. En su primer año en la categoría, el británico logró junto a Naoki Yamamoto llevar a lo más alto al legendario Honda Raybrig número 100 del Team Kunimitsu, que nunca había sido campeón. Desde la primera carrera del año, la pareja de Button y Yamamoto fue competitiva, peleando por podios y victorias (lograron una sola en Sugo) y batiendo a los dos coches del equipo TOM'S por el campeonato en una trepidante última ronda en el Twin Ring Motegi. Sin duda, un año espectacular en la competición más seguida de Japón que desde su canal oficial de YouTube podemos revivir en un vídeo de menos de 7 minutos.

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De las tres marcas que compiten en la clase principal del Super GT, Nissan es la que tiene una situación más complicada con sus pilotos. Cuatro de sus ocho hombres de este 2018 tienen 37 años de edad o más, lo que hace que sus alineaciones sean con diferencia las de más edad, primando la experiencia sobre la juventud. A lo largo de las últimas semanas se ha hablado sobre la posibilidad de que haya cambios profundos en sus alineaciones, como los que se esperan también en Lexus y Honda... lo que sí se ha sabido es que Nissan realizó unas pruebas en Fuji para elegir a nuevos pilotos y en estas estuvo entre otros Dani Juncadella.

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El pasado fin de semana, Jenson Button logró junto a Naoki Yamamoto su primera victoria en el Super GT en solo su séptima participación, rompiendo una racha de casi seis años sin subirse a lo más alto del podio en una competición automovilística. El británico vuelve a ser líder del campeonato y apunta a ser uno de los principales animadores en las dos últimas rondas, en las que podría proclamarse campeón en su primer intento. De momento, su temporada cuenta con cinco resultados en los puntos, tres podios y una victoria en la que tuvo que pelear contra todo tipo de circunstancias... gracias al Super GT, podemos revivir ese primer triunfo en Japón desde la cámara a bordo del Honda NSX-GT con los míticos colores de Raybrig.

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