Comenzó la segunda ronda del playoff de la Monster Energy NASCAR Cup Series sin la mejor de las carreras a ver o pilotar. Solo hubo una caution legítima en Dover, óvalo particular de dificultad elevada en el que los pilotos imprimieron un ritmo rapidísimo de camino a la primera ronda de menos tres horas de duración en la Monster Mile, un evento poco recomendable en el que lideraron Denny Hamlin y Kyle Larson. El piloto de Ganassi tomó la cabeza en la parte final y logró primer triunfo desde la carrera pre-playoff de Richmond en 2017, apuntando así su pase a la tercera ronda después de un día conflictivo para algunos pilotos de la lucha por el título.

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La All-Star Race de NASCAR es una cita no puntuable de celebración de la disciplina, con su parte de entretenimiento y de rigor al mismo tiempo. 15 pilotos tenían capturado su billete y entre ellos campeones pasados del evento como Kevin Harvick, Kyle Busch y Joey Logano, junto a rostros jóvenes y hambrientos como los de Chase Elliott, Ryan Blaney o Erik Jones. Pero nadie contó con la aparición en el top 10 de los cuatro pilotos del Monster Energy Open, encabezados por Kyle Larson en una cita con Overtimes en tres de las siete partes previstas y con Clint Bowyer y Ryan Newman intercambiando puñetazos y explicaciones en el pit lane.

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Chicagoland, el enésimo milla y media creado para satisfacer las necesidades de un campeonato que dejó de estar en auge, fue la sede del mejor final visto en 2018 hasta la fecha. La Monster Energy NASCAR Cup Series tuvo en Illinois un regreso a lo que había sido, ya que Chicagoland ha dejado de ser circuito de Play-off por primera vez desde 2011. La carrera en sí no tuvo mucho concepto de emoción pero sí de variedad de líderes, hasta que en las últimas vueltas todo se revolucionó gracias a las prisas de un piloto que buscaba la victoria y otro que intentó conservarla de cara a la futura lucha por el título.

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No es la primera ni será la última vez que una carrera de NASCAR se decida de forma polémica. Los accidentes y los problemas post-carrera son un habitual en el stock car norteamericano, que ha vivido y promocionado este tipo de competición desde que Donnie Allison y Cale Yarborough chocasen en la última vuelta de la Daytona 500 de 1979, la primera transmisión completa de un evento que cambió la fisonomía del automovilismo en Estados Unidos. Este domingo se vio un nuevo episodio de controversia y diversión por igual en Chicagoland, un circuito no siempre propenso a la acción pero cuyo cambio de fecha le ha sentado bien.

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La noche en Richmond confunde a más de uno. El pequeño trazado de Virginia da acción en su carrera nocturna, en la última edición de la misma como carrera de entrada al play-off. Lo que parecía un evento tranquilo en su segunda mitad disfrutó de un final digno de la categoría, con accidentes y golpes inoportunos en su parte final. Kyle Larson fue el mejor parado de todos los pilotos y consiguió la victoria de forma imprevista, en una cita que no cambió el orden de los pilotos que entran al play-off y lucharán por el campeonato de 2017, el primero bajo la denominación de Monster Energy NASCAR Cup Series.

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NASCAR cambia parte de su fisonomía en Michigan. El rostro habitual de los circuitos de milla y media se deja de lado para dar paso a las velocidades vertiginosas del trazado norteño que parece dominar Kyle Larson. El piloto de Ganassi ya logró la victoria el pasado mes de junio y era el vigente ganador de la Pure Michigan 400, en dos actuaciones dominadoras. Se las arregló Larson para obtener su tercer triunfo consecutivo en el circuito de dos millas, su cuarta victoria en la Monster Energy NASCAR Cup Series, en una carrera bien preparada aunque sin grandes demostraciones de fuerza hasta el momento decisivo.

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A lo largo de 28 años, la popular cadena de almacenes Target ha sido el principal patrocinador del equipo Chip Ganassi Racing, tanto en la IndyCar, coches deportivos y NASCAR, en la serie de Stock Car han permanecido juntos por 16 años. Pero esta semana, los propietarios de la firma comercial decidieron salir de la NASCAR al finalizar esta temporada para concentrarse en la Major League Soccer.

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Ser líder de la clasificación por puntos no es suficiente para Kyle Larson. Ya convertido en el principal caballo de batalla del equipo de Chip Ganassi, el californiano es el principal contendiente a las victorias en el comienzo de 2017 junto a Martin Truex Jr. pero ambos habían finalizado mal varias carreras que habían comenzado de forma prometedora. Se quitó Larson la espina en Michigan, logrando su segundo triunfo consecutivo en el circuito dónde hace diez meses obtenía su primera victoria en la Monster Energy NASCAR Cup Series.

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La Xfinity Series sigue su curso habitual y vio en estas dos últimas semanas el regreso del sistema Dash 4 Cash. Las etapas que dividen las competiciones de NASCAR en 2017 suponen un incentivo dentro del Dash 4 Cash, ya que los dos mejores pilotos de Xfinity en cada una de las etapas se juegan la obtención de 100.000 dólares al final del evento. El mejor clasificado de esos cuatro pilotos se lleva el premio monetario y si además gana la carrera ese día se lleva el pase al play-off, como ya hizo Justin Allgaier en Phoenix. Estos apartados se vieron en las citas de Bristol y Richmond.

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El sorpresivo anuncio del retiro de Dale Earnhardt Jr. ha representado un fuerte revés para la NASCAR ya que es el piloto más popular del campeonato, además las recientes deserciones de otros históricos como Tony Stewart, Jeff Gordon y Carl Edwards han contribuido a generar un vacío de ídolos y esa particularidad en la categoría más comercial de norteamérica trae de cabeza a todos los implicados. Uno de los problemas a resolver sería la empatía del público con los pilotos más destacados que permanecen en las pistas y sobre ese punto, Earnhardt Jr. cree que Kyle Larson y Chase Elliott están llamados a heredar el protagonismo de sus predecesores.

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