Tercera victoria consecutiva de Arai en el Campeonato Japonés de Rallyes... pero si en la anterior ocasión el vencedor era Toshihiro Arai, actual campeón del certamen nipón, en esta el éxito fue para su hijo. Hiroki Arai demostró en su tercera aparición en el campeonato que está listo para desafiar a los grandes ases de su país. En una prueba con abandonos de algunos de los principales candidatos al título, Arai sacó provecho de la situación no solo para llevarse la victoria sino para meterse en una espectacular pelea a cinco bandas por el título a pesar de haberse perdido las primeras tres citas de este año. Con 'solo' cuatro pruebas para el final de temporada, las opciones del joven Arai son muy reales y amenaza con convertirse en el cuarto campeón desde que el campeonato japonés tiene una clasificación general en 2006 (hasta entonces había varias clasificaciones por clase sin una global). Tras Arai, en esta ocasión los ocupantes del podio fueron Takuma Kamada y Fumio Nutahara, nuevo líder del campeonato.

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¡Por fin, un nuevo ganador! El pasado fin de semana, el Campeonato Japonés de Rallyes rompió la monotonía que lo ha dominado a lo largo de los últimos años. Norihiko Katsuta, Toshihiro Arai como las dos grandes fuerzas, Fumio Nutahara como el tercero en discordia, Takuma Kamada como la única alternativa y Osamu Fukunaga como la única sorpresa en tiempos recientes. Todo esto hasta la llegada de Hiroki Arai, que en su primera participación de este año en el Kumakogen Rally dio la campanada al imponerse a todos los habituales. Se convierte en el cuarto ganador del año y además logra junto a su padre el hito de ser la primera pareja de padre e hijo en conseguir triunfos globales en la misma temporada del certamen nipón. Arai se impuso por apenas diez segundos a un acertado Fumio Nutahara que estuvo también muy bien todo el fin de semana.

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Después de las primeras dos citas de  la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes, podía parecer que el duopolio formado por Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta estaba en pleno apogeo. Los dos pilotos de Subaru pelearon por la victoria y coparon las primeras posiciones en las dos pruebas iniciales de este 2019 pero en el Tour de Kyushu del pasado fin de semana, Fumio Nutahara mandó un aviso muy serio sobre sus rivales con el renacer de su Mitsubishi Lancer Evo X. El piloto apoyado por Yokohama y Advan estuvo a un nivel imperial y se impuso con más de medio minuto de ventaja. Aunque en la clasificación general está ligeramente por detrás de Arai y Katsuta, no está lo suficientemente lejos como para que no se le deba tener en cuenta. El espectáculo está servido y después de tres citas, el campeonato tiene a tres ganadores... y quién sabe si incluso tres candidatos al título. En Kyushu, el segundo puesto fue para un Toshihiro Arai que salvó los muebles expandiendo su ventaja al frente de la general mientras Norihiko Katsuta tuvo que conformarse con ocupar el tercer peldaño del podio en una cita de asfalto en la que en teoría debería haber sido favorito y en la que esperaba vencer. En las demás categorías, pleno de ganadores repetidos con los mismos triunfadores que en el Shinshiro Rally.

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¡Vuelve el especialista de asfalto! Con la llegada de la primera prueba de esta superficie en el Campeonato Japonés de Rallyes, Norihiko Katsuta entra en su parte favorita del certamen y en el Shinshiro Rally de pasado fin de semana, el piloto más laureado de la competición aprovechó la oportunidad para responder a Toshihiro Arai después de la victoria de su rival en el Rally of Tsumagoi sobre la nieve. El duelo entre ambos se resolvió esta vez a favor de Katsuta, que además aprovechó su victoria combinada con el tercer puesto de Arai para acercarse peligrosamente al líder de la clasificación general. La diferencia entre ambos es ahora de solo dos puntos. Mientras tanto, el segundo puesto en el Shinshiro Rally fue para Fumio Nutahara, a 5,7 segundos del ganador. El piloto de Mitsubishi aprovechó la buena tendencia del Lancer Evo X a ir bien en asfalto para sumar unos puntos valiosos aunque el piloto patrocinado por Yokohama es solo cuarto de la general en la clase principal, bajo el nuevo nombre de JN1. Al igual que en Tsumagoi, todos los coches participantes fueron los habituales en el campeonato, a la espera de la llegada de algún R5. Las demás categorías tuvieron alguna sorpresa pero en general, bastante estabilidad.

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La tercera temporada de las Japan Super Rally Series vive una revolución. Más allá de contar con el Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally of Tsumagoi tuvo también la primera prueba de la temporada del segundo certamen nipón más importante en el mundo de esta disciplina, la primera también de la era post Yuya Sumiyama, que no tomará parte este año. El japonés venció en 2017 y 2018, dejando el certamen en 2019 para centrarse en otras aventuras entre las que se presupone una repetición del certamen FIA Asia-Pacífico de Rallyes y quien sabe si pruebas más internacionales. Las Japan Super Rally Series tuvieron por lo tanto a un ganador distinto por fin en Tsumagoi, con Yasushi Aoyama imponiéndose al volante de un Subaru Impreza WRX STi del equipo Cusco Racing.

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El Campeonato Japonés de Rallyes empieza como siempre en los últimos años sobre la nieve y el pasado fin de semana Toshihiro Arai se aprovechó de la suerte del campeón para empezar su defensa del título con una victoria al límite tras tomar el liderato en el penúltimo tramo del evento gracias a un error de Takuma Kamada, líder hasta un trompo que le relegó al segundo puesto. Sin dramas de normativas y sanciones en suspensión como hace dos años ni protestas como el año pasado, la nueva era del JRC comenzó con normalidad aunque con varios elementos a los que prestar atención mientras Japón empieza a poner los ojos en una prueba mundialista para 2020. La tercera posición fue para Toshihiro Katsuta, que estuvo al nivel de sus rivales en un principio pero que perdió ritmo en el último día. Con el cambio de normativa que se estrena este año, la clase JN1 (ahora la más alta) acepta coches R5 pero por ahora aún no hubo ninguno en competición, aunque está prevista la llegada de por lo menos un Škoda Fabia durante la temporada. En las demás clases, algunos resultados inesperados animaron el primer evento de la temporada 2019.

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Después de proclamarse campeón del certamen japonés de rallyes en el Rally Highland Masters hace tres semanas, Toshihiro Arai tenía por delante una prueba más en la que demostrar que el éxito no llegó solo por la lesión de su principal rival, Norihiko Katsuta. El expiloto mundialista respondió a las expectativas y aunque podría argumentarse que Katsuta no estaba aún en plena forma física, Arai cerró la temporada 2018 con un nuevo éxito, esta vez en el Shinshiro Rally. El nuevo campeón pudo celebrar así el título de este año de la mejor forma posible al imponerse a un Katsuta que a pesar de todo logró la segunda posición del evento. El último puesto del podio fue para Fumio Nutahara, menos competitivo en 2018 que el año pasado pero finalmente tercero también en la general después de superar a Takuma Kamada en puntos por la mínima. Las demás categorías resolvieron también los últimos títulos que aún quedaban por decidirse, atando los restantes cabos sueltos para un año que ha resultado apasionante.

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Han pasado ya unas semanas desde que Akio Toyoda apuntó tras el Rally de Finlandia que le encantaría volver a ver a los principales fabricantes nipones de nuevo compitiendo en el Mundial de Rallyes junto a Toyota. No es para menos, desde hace dos décadas, cuando la marca decidió abandonar el WRC con el objetivo de centrarse en la Fórmula 1, tres han sido las firmas del país del sol naciente que han salido del campeonato, siendo especialmente destacable la retirada de Subaru y Suzuki en 2008, año en el que la crisis económica mundial azotaría a las grandes industrias de Japón.

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La batalla entre Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta prometía emociones fuertes tras la victoria del segundo en un Rally Hokkaido que no le era propenso y ante dos pruebas de asfalto que eran más favorables para el defensor del título. Para Arai, la necesidad de defender el liderato ante un desatado Katsuta se convertía en lo que le daría o le quitaría el título de 2018. Pero al final, la resolución se produjo incluso antes de empezar el Rally Highland Masters, de la forma más anticlimática posible con una lesión de clavícula de un Katsuta que se perdió la penúltima cita del año y claudicó así ante el nuevo campeón. Para celebrar su primer título desde 2015, Toshihiro Arai se llevó la victoria en la penúltima prueba de este año en un rally durísimo con muchos abandonos, batiendo a Fumio Nutahara y a un nuevo integrante del podio, Teruaki Ikuta, en un vetusto Impreza. El campeonato queda decidido a falta de un rally para terminar la temporada, con la participación de Katsuta en la cita final como la última intriga restante.

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Dentro del Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally Hokkaido siempre es uno de los puntos álgidos de la temporada por la importancia del evento y por tener en competición a varios campeonatos con el mismo recorrido. Además, su posición en el calendario hace que suela estar en medio del momento clave en la teórica pelea por el título. Esto es exactamente lo que sucedió este año, con un duelo que esta vez se resolvió por sorpresa a favor de Norihiko Katsuta, al imponerse a Toshihiro Arai y frenar su racha de cuatro victorias consecutivas. El actual campeón lo hizo por la mínima, ganando con tres segundos y cuatro décimas de ventaja sobre su rival en un fin de semana espectacular en el que durante buena parte del rally hubo cuatro pilotos peleando por ganar. Al final, Katsuta y Arai demostraron por qué son los candidatos al título y acabaron en las primeras posiciones aunque mantuvieron la emoción hasta el final gracias a una pelea de auténticos expertos.

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