Jornada difícil de asimilar en el Dakar 2020 para todos después de conocer las fatídicas noticias acerca de Paulo Gonçalves. La etapa más larga del recorrido inicialmente programado a 12 etapas sería además un trago muy amargo para algunos de los representantes españoles que hasta ahora habían conseguido ir salvando día a día la totalidad de los kilómetros disputados hasta el momento en los seis primeros.

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12 de enero de 2020

Segura de sí misma y consciente de todas las dificultades que suponen afrontar el Rally Dakar. Cristina Gutiérrez presentaba este miércoles en la Ciudad Financiera del Grupo Santander la nueva versión del Mitsubishi Eclispe Cross 4x4 con el que competirá este año en el rally-raid organizado por ASO. De nuevo será responsabilidad de los franceses de Sodicars su preparación y mantenimiento, atendiendo a los cambios estéticos que quería Mitsubishi España para esta nueva evolución que también contará con novedades en lo referente a la dinámica del vehículo.

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La cuadragésimo séptima edición del MCSC Rally Highland Masters del Campeonato Japonés de Rallyes estuvo repleta de historias que contar, muchas más incluso de las que se podría haber pensado inicialmente. La última prueba de asfalto de la temporada, una inesperada victoria de Fumio Nutahara, el triunfo en su categoría de Heikki Kovalainen, el difícil clima en pleno paso del tifón Habigis por Japón, la mínima distancia de puntos entre los candidatos al título tras la cita... y finalmente la cancelación del MSCC Rally in Fukushima 2019 que tenía que ser la prueba final de este año a principios de noviembre. En otras palabras; se acabó la temporada 2019 del Campeonato Japonés de Rallyes y Toshihiro Arai es el campeón más anticlimático de la historia del certamen.

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La temporada 2019 del Campeonato Japonés de Rallyes podría usarse en un tratado sobre cómo tomar una competición con unas tendencias fijas y sacudirlas con un solo cambio. Es lo que hizo Hiroki Arai al pasar a participar en el certamen de su país natal después de ser Takamoto Katsuta el elegido por Toyota para seguir subiendo en su proyecto del WRC. Poco importó que Arai se perdiera las tres primeras citas. Con una victoria en su debut seguida por un podio y otro triunfo, el hijo de Toshihiro Arai parecía meterse de lleno en la pelea por el título antes de sufrir un abandono cuando lideraba el Yokote Rally. El sentido común decía entonces que sus opciones desaparecían por completo pero un mal resultado en el Rally Hokkaido de un Fumio Nutahara que era el líder de la general junto a una nueva victoria de Hiroki Arai lo cambian todo. Las diferencias vuelven a ser relativamente pequeñas y si el más joven de los Arai fue protagonista por llevarse la victoria en Hokkaido, su padre lo es por haber sido tercero y hacerse con el liderato de la general. Solo dos décimas por delante de 'Toshi' Arai, Takuma Kamada obtuvo la segunda posición. Con dos rallyes para el final, la diferencia entre los cinco primeros clasificados de la general es de solo 23,5 puntos. Las próximas dos citas prometen emociones fuertes, en especial un Rally Highland Masters de asfalto que hará saltar chispas en octubre antes de cerrar la campaña a finales de ese mismo mes.

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La temporada 2019 del Campeonato FIA Asia-Pacífico de Rallyes está siendo algo distinto a lo habitual con un total de ocho pruebas divididas en dos campeonatos para las regiones Asia y Pacífico respectivamente con sus propias clasificaciones divididas y una gran final en China a finales de octubre. Desafortunadamente, ello hace que alguno de los eventos acabe teniendo una inscripción menor de lo deseado. Eso fue lo que sucedió el pasado fin de semana en el Rally Indonesia, con solo cinco pilotos listados bajo el APRC, aunque hubiera casi 60 del campeonato indonesio que consideraba cada una de las jornadas del rally como una prueba separada. En el campeonato internacional, la victoria fue para Rihan Variza.

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El Campeonato Japonés de Rallyes se va de vacaciones hasta la próxima cita que se disputará en Hokkaido en septiembre y lo hace de la mejor manera posible con una diferencia mínima entre los tres primeros clasificados. Todo ello, cortesía de un dramático Yokote Rally que posiblemente acabara con las opciones que Hiroki Arai se había construído desde que entró en el certamen. El hijo de Toshihiro Arai llevaba dos victorias y tres podios en tres participaciones y antes del pasado fin de semana contaba con unas opciones algo remotas que podían convertirse en una realidad si volvía a estar en el podio (y sobre todo si conseguía ganar de nuevo) en el Yokote Rally. Desafortunadamente para él, un abandono por problemas de motor cuando era líder le dejó sin puntos y le regaló el triunfo a un más que agradecido Norihiko Katsuta que aprovecha para superar al mayor de los Arai por la mínima y meterse a una distancia cortísima de Fumio Nutahara, aún líder de la general. Tras Katsuta, el podio lo completaron precisamente Arai y Nutahara aunque quizás la mayor historia del fin de semana en términos internacionales fue el excelente rendimiento de Heikki Kovalainen. El finlandés pudo haber ganado en su clase y terminado quinto en la general pero la mala fortuna forzó una penalización que le dejó segundo y sexto respectivamente.

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Tercera victoria consecutiva de Arai en el Campeonato Japonés de Rallyes... pero si en la anterior ocasión el vencedor era Toshihiro Arai, actual campeón del certamen nipón, en esta el éxito fue para su hijo. Hiroki Arai demostró en su tercera aparición en el campeonato que está listo para desafiar a los grandes ases de su país. En una prueba con abandonos de algunos de los principales candidatos al título, Arai sacó provecho de la situación no solo para llevarse la victoria sino para meterse en una espectacular pelea a cinco bandas por el título a pesar de haberse perdido las primeras tres citas de este año. Con 'solo' cuatro pruebas para el final de temporada, las opciones del joven Arai son muy reales y amenaza con convertirse en el cuarto campeón desde que el campeonato japonés tiene una clasificación general en 2006 (hasta entonces había varias clasificaciones por clase sin una global). Tras Arai, en esta ocasión los ocupantes del podio fueron Takuma Kamada y Fumio Nutahara, nuevo líder del campeonato.

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¡Por fin, un nuevo ganador! El pasado fin de semana, el Campeonato Japonés de Rallyes rompió la monotonía que lo ha dominado a lo largo de los últimos años. Norihiko Katsuta, Toshihiro Arai como las dos grandes fuerzas, Fumio Nutahara como el tercero en discordia, Takuma Kamada como la única alternativa y Osamu Fukunaga como la única sorpresa en tiempos recientes. Todo esto hasta la llegada de Hiroki Arai, que en su primera participación de este año en el Kumakogen Rally dio la campanada al imponerse a todos los habituales. Se convierte en el cuarto ganador del año y además logra junto a su padre el hito de ser la primera pareja de padre e hijo en conseguir triunfos globales en la misma temporada del certamen nipón. Arai se impuso por apenas diez segundos a un acertado Fumio Nutahara que estuvo también muy bien todo el fin de semana.

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Después de las primeras dos citas de  la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes, podía parecer que el duopolio formado por Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta estaba en pleno apogeo. Los dos pilotos de Subaru pelearon por la victoria y coparon las primeras posiciones en las dos pruebas iniciales de este 2019 pero en el Tour de Kyushu del pasado fin de semana, Fumio Nutahara mandó un aviso muy serio sobre sus rivales con el renacer de su Mitsubishi Lancer Evo X. El piloto apoyado por Yokohama y Advan estuvo a un nivel imperial y se impuso con más de medio minuto de ventaja. Aunque en la clasificación general está ligeramente por detrás de Arai y Katsuta, no está lo suficientemente lejos como para que no se le deba tener en cuenta. El espectáculo está servido y después de tres citas, el campeonato tiene a tres ganadores... y quién sabe si incluso tres candidatos al título. En Kyushu, el segundo puesto fue para un Toshihiro Arai que salvó los muebles expandiendo su ventaja al frente de la general mientras Norihiko Katsuta tuvo que conformarse con ocupar el tercer peldaño del podio en una cita de asfalto en la que en teoría debería haber sido favorito y en la que esperaba vencer. En las demás categorías, pleno de ganadores repetidos con los mismos triunfadores que en el Shinshiro Rally.

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¡Vuelve el especialista de asfalto! Con la llegada de la primera prueba de esta superficie en el Campeonato Japonés de Rallyes, Norihiko Katsuta entra en su parte favorita del certamen y en el Shinshiro Rally de pasado fin de semana, el piloto más laureado de la competición aprovechó la oportunidad para responder a Toshihiro Arai después de la victoria de su rival en el Rally of Tsumagoi sobre la nieve. El duelo entre ambos se resolvió esta vez a favor de Katsuta, que además aprovechó su victoria combinada con el tercer puesto de Arai para acercarse peligrosamente al líder de la clasificación general. La diferencia entre ambos es ahora de solo dos puntos. Mientras tanto, el segundo puesto en el Shinshiro Rally fue para Fumio Nutahara, a 5,7 segundos del ganador. El piloto de Mitsubishi aprovechó la buena tendencia del Lancer Evo X a ir bien en asfalto para sumar unos puntos valiosos aunque el piloto patrocinado por Yokohama es solo cuarto de la general en la clase principal, bajo el nuevo nombre de JN1. Al igual que en Tsumagoi, todos los coches participantes fueron los habituales en el campeonato, a la espera de la llegada de algún R5. Las demás categorías tuvieron alguna sorpresa pero en general, bastante estabilidad.

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