En 1997, Pedro de la Rosa completó una temporada histórica al dominar la temporada de la Fórmula Nippon, mientras en el JGTC lograba también el título con el legendario Toyota Supra con los colores de Castrol. Veintidós años más tarde, Japón volverá a tener a un piloto español en la máxima categoría de monoplazas gracias a Álex Palou, que ha sido presentado esta madrugada junto a sus compañeros como uno de los pilotos de Honda para la temporada 2019. El catalán estará al volante de una de las máquinas de Nakajima Racing, equipo con el que probó tanto en 2017 como en 2018, y compartirá box con Tadasuke Makino. Todo ello formó parte del anunció de Honda con respecto a sus alineaciones para la próxima temporada, en la que hay algunos cambios interesantes.

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El que la sigue la consigue y parece que tras mucho insistir, los rumores que situaban a Dan Ticktum en activo antes de empezar la temporada regular en la Super Fórmula han acertado. Las Asian F3 Winter Series comienzan este fin de semana y según se ha sabido esta tarde, Dan Ticktum tomará parte en el certamen con Hitech GP con el objetivo de obtener puntos que le den la Superlicencia. Para asegurarse suficientes puntos para alcanzar la mágica cifra de 40 que permite estar en la Fórmula 1, el británico debería terminar el año entre los cinco primeros en el campeonato japonés y alguien no debía verlo del todo claro. Al final, se impone el sentido común y entre este fin de semana y el último de febrero, Ticktum disputará tres rondas repartidas entre Buriram y Sepang, como preámbulo de lo que se espera que sea un año de preparación para la Fórmula 1.

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Día de cierre de la Super Fórmula, que esta mañana disputó su última jornada de pruebas de 2018 con el segundo día de los test designados para debutantes, aunque tradicionalmente también están presentes pilotos regulares del campeonato. Jornada especial en esta ocasión, además, puesto que hoy se ponía punto final a la carrera del Dallara SF14 que se estrenó en 2014 y que revolucionó la categoría, devolviéndole la relevancia que había tenido antaño. En este último día, más especial para pilotos y equipos por el significado que tenía al rodar por última vez con el coche, el más rápido fue Tomoki Nojiri con un tiempo marcado por la mañana en el Mugen que fue campeón este 2018 aunque su tiempo no alcanzó el marcado por Nirei Fukuzumi ayer. Álex Palou volvió a destacar y fue el cuarto mejor del día, estando entre los seis primeros en todas las sesiones disputadas.

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La Super Fórmula disputó esta mañana su primera jornada de las llamadas "Pruebas para debutantes" en las que tradicionalmente se permite que pilotos experimentados tomen parte también. Al final, las pruebas acaban resultando una mezcla de inicio de pretemporada para el año siguiente y pruebas de acceso al campeonato. Este año, la situación es algo distinta al usarse por última vez el Dallara SF14 que se retira tras cinco años de servicio. Al dejar paso al Dallara SF19, los equipos tienen menos conclusiones que sacar en estas últimas pruebas del año, permitiendo la presencia de algunos debutantes más de lo habitual. El piloto más rápido del primer día fue un bastante inspirado Nirei Fukuzumi que fue el único en bajar al 1:36, mientras Álex Palou volvió a dejar buenas sensaciones con el sexto mejor registro.

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Buen momento para anunciar sus planes para 2019 ha elegido el Red Bull Junior Team, que confirmó este mediodía que Dan Ticktum y Lucas Auer estarán con los coches con los colores de la marca de bebidas energéticas en la Super Fórmula el próximo año, siendo el austriaco una nueva incorporación al programa. Estos dos pilotos están probando hoy y mañana el Dallara SF14 de la Super Fórmula en el circuito de Suzuka y aunque la próxima temporada se estrena monoplaza nuevo, la experiencia debería servirles para aclimatarse a sus nuevos equipos. Más allá del proyecto de la Super Fórmula, Red Bull ha confirmado los planes de otros pilotos, con una mayor importancia de Honda y su plantel.

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Se acerca ese momento del año en el que en Japón llegan las últimas oportunidades de rodar antes de llegar la nueva temporada. Para la Super Fórmula, ello supone un momento en el que los novatos son probados por varios equipos con vistas a competir la próxima temporada. En la mayoría de casos, las pruebas se quedan en solo eso, unos test, pero en alguna ocasión se llega a ver a algún equipo apostando por un joven que sorprende en pista. Luego están los pilotos que son evaluados por Toyota y Honda para seguir escalando hacia la cima. Entre todos ellos, este año volverá a estar Álex Palou, quien ya rindió excepcionalmente bien en estas pruebas la pasada temporada. Volverá a repetir con Nakajima Racing, equipo con el que probó hace doce meses.

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Tadasuke Makino y Nirei Fukuzumi volverán a competir en 2019 en su Japón natal, al dejar de lado la Fórmula 2 para pasarse a la Super Fórmula a tiempo completo. Esto es lo que reporta Autosport / Motorsport, como parte principal de un cambio de enfoque del programa de jóvenes pilotos de Honda, más centrado en el desarrollo en Japón que europeo. Aunque la primera lectura es que Honda podría estar reculando tras no lograr los éxitos esperados con sus pilotos en Europa, también existe la posibilidad de aumentar los puntos de Superlicencia entregados en la Super Fórmula, actualmente por debajo de las GP3 Series y el campeonato de LMP2 del WEC.

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La Super Fórmula recibirá en 2019 a su segundo equipo extranjero, tras confirmarse hoy la llegada de Motopark al campeonato de la mano de B-MAX Racing Team, estructura que debutó en 2017 y que expandirá su programa a un total de dos monoplazas para formar un equipo conjunto. El equipo será conocido como B-MAX with Motopark y usará motores Honda, algo ya esperado desde que los primeros rumores comenzaron a circular alrededor del posible destino japonés del equipo alemán dirigido por Timo Rumpfkeil. La rumorología sigue en marcha al respecto de la posible presencia de Red Bull en el proyecto, algo ni mucho menos confirmado.

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La Super Fórmula tiene un nuevo bicampeón y es que tras el segundo título de Hiroaki Ishiura en 2017, Naoki Yamamoto se proclamó ayer campeón por segunda vez del certamen más importante de monoplazas en Japón. El piloto del Team Mugen mandó en un Suzuka que es su circuito fetiche con ocho poles y cinco victorias... además de ser el escenario de sus dos títulos. La cruz del fin de semana fue un Nick Cassidy que hizo prácticamente todo lo que tenía que hacer para proclamarse campeón excepto batir al imbatible Yamamoto, que despidió al Dallara SF14 de la misma forma que despidió al Swift FN09 en 2013, con un título para Honda. En un final de infarto, la primera batalla entre Yamamoto y Cassidy se resolvió a favor del primero, aunque queda la segunda en el Super GT en tan solo dos semanas.

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El pasado verano, la Japan Race Promotion (JRP) anunció la creación de un certamen japonés de TCR enfocado a los pilotos amateur y con poca experiencia con intención de desarrollarse. Aprovechando que la penúltima cita de la temporada 2018 del WTCR coincide con la final de la Super Fórmula en el circuito de Suzuka, la JRP ha dado más detalles sobre el TCR Japón que se estrenará en 2019, además de confirmar todo lo que es posible a día de hoy a nivel de calendario. Se conocen por lo tanto cinco de las seis citas de las que estará compuesta la primera temporada, además de algunos jugosos e interesantes detalles sobre qué pilotos podrán competir en el certamen.

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