Que no cunda el pánico; Heikki Kovalainen no deja el Super GT ni las carreras en circuito. El piloto finlandés estuvo el pasado fin de semana rodando en Okayama, donde el certamen más popular en Japón empezó su pretemporada para preparar este 2019. Pero más allá de las 8 carreras de esta competición y todas las pruebas que van con su presencia en ella, Kovalainen ha decidido añadir a su 2019 un programa parcial en el Campeonato Japonés de Rallyes. Aunque a día de hoy no hay confirmación en firme sobre los eventos que el finlandés disputará este año, en sus propias palabras serán 'unos cinco rallyes', aprovechando el tiempo que queda entre las carreras del Super GT.

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El pasado fin de semana, el Super GT realizó su primera tanda de test oficiales de pretemporada. El circuito de Okayama sirvió para que todos los coches participantes en la temporada 2019 del certamen japonés tanto en la clase GT500 como en GT300 se encontraran en pista y empezaran a realizar pruebas para preparar el campeonato que empezará el próximo mes de abril. A lo largo de dos días, las 44 máquinas inscritas en el campeonato rodaron en el antiguo trazado de Fórmula 1, que servirá además como el escenario de la prueba inaugural. El equipo más rápido fue el Team Impul con uno de los cuatro Nissan GT-R que brillaron especialmente tanto en seco como en mojado. En GT300, las cosas están también muy igualadas aunque Àlex Palou tendrá el desafío de estar en el primer año del retorno de McLaren a la categoría con el nuevo 720S GT3 del Team Goh.

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El Super GT está en marcha y el circuito de Motegi fue hoy sede de pruebas tanto de GT500 como de GT300. Allí se estrenaron algunos de los pilotos que llegan a la categoría este 2019, en especial en la clase pequeña del certamen. Entre los nueve coches participantes del GT300, uno de los que más atención generó fue el McLaren 720S GT3 de McLaren Customer Racing Japan (Team Goh) en el que Álex Palou militará este año. El catalán probó una de sus máquinas de su temporada 2019 por primera vez, comenzando su gran aventura japonesa al lado de todo un veterano como es Seiji Ara, ganador de las 24 horas de Le Mans de 2004 en un Audi R8. También estuvo en pista Sacha Fenestraz con el Nissan GT-R NISMO GT3 número 56 de Kondo Racing, dando sus primeros pasos en el Super GT.

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Después de los anuncios de Honda y Toyota, como siempre quedaba Nissan-NISMO por clarificar cuáles serían sus planes deportivos para la temporada que está por empezar. Esto desvela los últimos misterios sobre el Super GT que quedaban por resolver. Entre los nuevos pilotos de la marca hay antiguos hombres de Toyota y Lexus pero desafortunadamente al final no habrá ningún nombre español. A pesar de todo, empieza la reinvención de una marca que contaba con mucho talento veterano y que necesitaba renovarse. Lo hace en el Super GT mientras plantea programas de GT3 alrededor del mundo.

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Parece que McLaren es la marca de moda en el mundo del automovilismo español. Más allá de las famosas asociaciones de Fernando Alonso y Carlos Sainz, que participarán en las 500 millas de Indianápolis y el Campeonato del Mundo de Fórmula 1, Àlex Palou será este 2019 también piloto de la marca. El catalán competirá en el Super GT y en la Super Taikyu con un McLaren 720S GT3, el mismo tipo de coche que el equipo de Teo Martín usará en el GT Open. Sin duda, los enlaces de McLaren con España crecen, pero para Palou lo más importante es el triple programa que prepara para este año al sumarse a su ya existente acuerdo para la Super Fórmula.

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En cuanto a marcas japonesas se refiere, el Tokyo Auto Salon siempre trae noticias sobre los campeonatos nipones y ocasionalmente alguna sorpresa internacional. La jornada de hoy ha sido movidita con el anuncio del retorno del Toyota Supra al GT500 en 2020 y la confirmación de Àlex Palou como piloto de la Super Fórmula al volante de uno de los monoplazas de Nakajima Racing. Pero más allá de los grandes anuncios, las pequeñas estructuras también aprovechan el bullicio para enseñar sus colores de guerra en un ambiente en el que aunque parezca que deba pasar lo contrario, acaban generando más atención. Así, esta madrugada vimos muchos de los nuevos colores de los coches del GT300 para 2019.

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En 1997, Pedro de la Rosa completó una temporada histórica al dominar la temporada de la Fórmula Nippon, mientras en el JGTC lograba también el título con el legendario Toyota Supra con los colores de Castrol. Veintidós años más tarde, Japón volverá a tener a un piloto español en la máxima categoría de monoplazas gracias a Álex Palou, que ha sido presentado esta madrugada junto a sus compañeros como uno de los pilotos de Honda para la temporada 2019. El catalán estará al volante de una de las máquinas de Nakajima Racing, equipo con el que probó tanto en 2017 como en 2018, y compartirá box con Tadasuke Makino. Todo ello formó parte del anunció de Honda con respecto a sus alineaciones para la próxima temporada, en la que hay algunos cambios interesantes.

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A lo largo de los últimos años, Toyota ha ido potenciando cada vez más su línea deportiva "GR" basada en Gazoo Racing, el equipo de competición que desde 2016 abandera los esfuerzos de la marca por todo el mundo. Los logos de Gazoo Racing convierten a este equipo en un concepto único en el mundo de las carreras, sirviendo como equipo oficial en el WEC y el WRC y como una especie de macroestructura que engloba a las escuadras que compiten en certámenes como el Super GT, la Super Fórmula, los campeonatos de Fórmula 3 y Fórmula 4 en Japón y hasta equipos que aparecen en otras competiciones como la Super Taikyu, el IMSA, la NASCAR y hasta la Copa del Mundo de la FIA de Rally Cross Country. Hoy en el primer día del Tokyo Auto Salon, la marca ha dado otro paso adelante presentando el Toyota Supra GT500 Concept a la vez que anuncia que este modelo competirá en el Super GT en 2020.

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El automovilismo japonés sigue de moda y si Dani Juncadella ha estado en boca de todos las últimas semanas por sus opciones de competir en el Super GT en 2019 y Álex Palou lo apuntala con sus opciones de estar en la Super Fórmula, este último añade ahora una posible opción de estar en el Super GT. Según cuenta Motorsport.com, Palou podría ser el próximo año uno de los dos pilotos de un McLaren 720S GT3 que utilizará el Team Goh, equipo con larga trayectoria en Japón y que en 2019 reemplazará al histórico Team Taisan que dejó las carreras al término de esta temporada. Palou podría combinar por lo tanto el Super GT con la Super Fórmula, contando con que los calendarios se complementan para que los pilotos puedan estar en ambos lados.

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No hay duda que la temporada 2018 ha sido especial a muchos niveles en muchas categorías. Pero sin duda, una de las historias del año ha sido el título de Jenson Button en el Super GT. En su primer año en la categoría, el británico logró junto a Naoki Yamamoto llevar a lo más alto al legendario Honda Raybrig número 100 del Team Kunimitsu, que nunca había sido campeón. Desde la primera carrera del año, la pareja de Button y Yamamoto fue competitiva, peleando por podios y victorias (lograron una sola en Sugo) y batiendo a los dos coches del equipo TOM'S por el campeonato en una trepidante última ronda en el Twin Ring Motegi. Sin duda, un año espectacular en la competición más seguida de Japón que desde su canal oficial de YouTube podemos revivir en un vídeo de menos de 7 minutos.

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