Chase Elliott gana en Kansas y avisa a Stewart-Haas en la debacle de Penske

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Concluyó la segunda ronda del playoff de la Monster Energy NASCAR Cup Series en Kansas, uno de los circuitos de milla y media más apasionantes del calendario. Sin embargo, lo que parecía un evento excitante lo fue más por la igualdad de puntos en las zonas conflictivas que por la acción en pista. Tan solo tres cautions (una de ellas no reglamentaria) hicieron acto de presencia en el trazado céntrico, dónde Chase Elliott se apuntó su tercera victoria y reafirmó el buen papel que ha ido realizando frente a Stewart-Haas y su inconstante líder Kevin Harvick. Kyle Busch aguantó el tipo y dos de los tres Penske se han quedado fuera de la apretada tercera ronda.

Joey Logano tenía su pase prácticamente asegurado e intentó amarrarlo aún más desde la pole position. Alex Bowman tenía la urgencia de la victoria y se tocó con Daniel Suárez, enviando al mexicano a boxes y llevándose el de Hendrick unos pequeños daños en el frontal. Kyle Larson también necesitaba ganar y remontaba desde la parte trasera después de un accidente en los entrenamientos, mientras Kyle Busch rozaba el muro dos veces  y perdía algo de terreno aún con una correcta distancia de puntos. Bowman adelantó al pequeño de los Busch y también tocó el peligroso muro para acabar perdiendo tiempo y posiciones.

Brad Keselowski y Martin Truex Jr. eran los que quedaban fuera de la segunda ronda con una mala salida y mal ritmo respectivamente, robándoles la cartera Ryan Blaney (2º) y Clint Bowyer (7º). Truex realizó la primera parada del día en un intento de undercut para meterse en el top 10 y obligó a los demás pilotos de playoff a pasar por el pit lane justo antes de que Ross Chastain se fuera al muro de la curva 4. Ocho pilotos alargaron su detención, siendo A.J. Allmendinger y Darrell Wallace Jr. los últimos líderes en parar. La caution que no forzó Chastain lo causaron Wallace al rozar dos neumáticos en boxes y William Byron al romper el motor de su Chevrolet.

Blaney, Aric Almirola y Keselowski pusieron dos neumáticos en busca de más puntos de Stage y Ricky Stenhouse Jr. no paró, añadiendo incertidumbre a lo que parecía un segmento cerrado. Stenhouse partió muy mal y fue absorbido por el pelotón, agonía que también sufrió Keselowski en una mala decisión inicial de Penske que podía costarle caro a su piloto. En el duelo de los otros coches del equipo de Ford, Logano usaba sus mejores cuatro gomas para pasar a Blaney y recuperar el primer lugar. Logano ganó el primer segmento por delante de Harvick, Blaney, Kyle Busch y Paul Menard, mientras Bowyer era 7º, Elliott 10º y Larson y Truex no sumaban puntos.

Truex y Larson ascendían en boxes y se colaban en el top 7 para intentar sumar puntos de Stage e ir a por la victoria. Blaney necesitaba sumar puntos por culpa de su déficit inicial y cerró todos los ataques que le planteó un Harvick ya dentro de la tercera ronda por puntos. Logano aprovechó la pelea para tomar un hueco de un segundo y medio en cabeza y Harvick pasó a Blaney para situarse segundo, alcanzando poco a poco a Logano. Blaney perdió bastante tiempo con el dúo delantero pero podía pasar de ronda por los inconvenientes de Bowye, Kurt Busch, Truex y Keselowski, todos ellos fuera del top 10 (los dos primeros entrando y los últimos fuera del playoff en ese momento).

Volvió a alcanzar Blaney a los líderes y adelantó a Harvick justo antes de que Truex Jr. adelantase de nuevo su undercut. Almirola y Kurt Busch realizaron sendos drive-through por neumáticos descontrolados en las paradas respectivas y Menard y Trevor Bayne se tocaron en el pit lane. Keselowski alargó su detención en busca de una bandera amarilla milagrosa que no llegó. Harvick se escapó con un buen timing en boxes y se llevó el segundo segmento ante Blaney, Logano, Elliott y Kyle Busch. Larson fue sexto y Truex cerró el top 10 de camino a un valioso punto que le arrebató a Bowyer; Keselowski era 14º y los sancionados Almirola y Kurt Busch 17º y 20º.

Kyle Busch y Logano disponían de un margen de puntos que les daba el pase a la tercera ronda, no así Bowyer, Truex y Blaney. Los tres aprovechaban la urgencia de un Kurt Busch doblado por la sanción previa, yendo Larson a por su necesaria victoria desde la cuarta posición taponando a Kyle Busch y a Truex. Keselowski y Bowman también debían ganar pero no entraban en el vital top 10, del cual también se caía un inestable Bowyer que perdía puestos con una posible rueda suelta tras un toque con Jimmie Johnson en la resalida. Blaney seguía a Harvick y se veía rebasado por un veloz Elliott que subía sin demasiada prisa en el pelotón para ponerse segundo.

Harvick y Elliott se marcaron los tiempos en la parte final de carrera mientras Larson y Kyle Busch se enfrentaban duramente. Ambos alcanzaron y adelantaron a un Blaney que rozó el muro de la curva 4 y perdió tiempo en su misión, yéndose Larson a boxes el primero en una clara oportunidad de victoria. Truex y Bowyer copiaron la estrategia del de Ganassi y los líderes tardaron poco en hacer lo propio para evitar problemas. Harvick se pasaba de velocidad en el pit lane y perdía el primer puesto frente a un sólido Elliott que esperaba ante la urgente estirada de parada de Keselowski.

Las últimas paradas dejaban a Elliott muy bien situado y a Blaney fuera del playoff, incapaz de solventar su distancia de puntos después de una carrera sólida de Truex y unos esfuerzos apurados de Bowyer y Kurt Busch. Johnson rondaba el top 10 cuando chocó con el muro de la curva 2 y se fue directo a boxes para arreglar sus daños. Kyle Busch no se confiaba y recortaba la distancia del líder Elliott de 3.5 a menos de un segundo, presionando el campeón de 2015 al ex campeón de la Xfinity Series por el adecuado cierre de la segunda ronda entre doblados. Larson se acercó a ellos pero se quedó sin tiempo para realizar un ataque estructurado.

Llegó a su fin la tensa y a su vez aburrida carrera con una segunda victoria de ronda para Elliott, que aguantó a Kyle Busch y a un suficiente Larson. Truex pasó bien (5º) y Penske se ha quedado tan solo con los esfuerzos de Logano después de la insuficiencia de Keselowski (6º) y un Blaney sin ritmo en la vital parte decisiva (7º). Harvick finalizó 12º, completando Bowyer (13º) y Kurt Busch (18º) el cuarteto de Stewart-Haas en la tercera ronda del playoff. Kyle Busch, Truex, Logano y Elliott se enfrentarán al equipo dominador de 2018, en el cual se esperan bajas en una trepidante recta final de campeonato.

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