La ausencia de Kazuto Kotaka del mundo de las carreras en 2017 fue una de las grandes sorpresas del mundo del automovilismo japonés. Tras perder el título de Fórmula 4 en 2016 ante Ritomo Miyata, todo el mundo esperaba que Kotaka se encargara de ser la estrella de TOM'S el año pasado pero inexplicablemente, Miyata repitió título y estuvo prácticamente todo el año solo. En cuanto a Kotaka, estuvo desaparecido de los focos de atención, presuntamente recibiendo formación extradeportiva por parte de Toyota y su programa de desarrollo de pilotos. La confianza en su talento era total y tras volver a las carreras en la segunda cita de la presente temporada del certamen japonés de Fórmula 4, no ha hecho más que brillar. En seis carreras, Kotaka no se ha bajado del podio, ya es segundo en la general y en Fuji se marcó un doblete digno de quien quiere atacar el liderato de Yuki Tsunoda. La Fórmula 4 japonesa se pone interesante y mira ya hacia su próxima cita, los días 15 y 16 de septiembre.

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El pasado fin de semana, la Fórmula 4 japonesa disputó su tercera cita de la temporada en el circuito de Suzuka. Allí, Yuki Tsunoda demostró una vez más por qué es uno de los pilotos más valorados por Honda en tiempos recientes en lo que respecta a sus jóvenes talentos al lograr el segundo doblete del año. Gracias a las dos victorias en Suzuka, el nipón suma ya un total de cinco seguidas sobre un total de seis carreras. La ventaja de Tsunoda al frente del campeonato empieza a ser remarcable, ayudado por la ausencia de Kazuto Kotaka en la primera ronda en Okayama. El piloto de TOM'S se sitúa ya en tercera posición de la general después de un año en blanco, mientras la Fórmula 4 entra ahora en su mayor descanso, que hará esperar la próxima carrera hasta los días 4 y 5 de agosto de vuelta a Fuji.

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En Japón, la palabra 'Koshien' tiene un significado especial. Se trata del estadio en el que cada año se celebran los torneos anuales de béisbol para estudiantes de secundaria. En el país del Sol Naciente, el béisbol para estudiantes es tan popular como el fútbol americano o el baloncesto en Estados Unidos y los ganadores suelen tener un pie y medio en equipos profesionales. En el mundo del automovilismo japonés, Fuji es considerado como el circuito más importante del país y el lugar donde los jóvenes talentos quieren impresionar. La segunda cita de la Fórmula 4 japonesa tuvo lugar en Fuji esta semana, aprovechando como es tradición la semana festiva del 'Golden Week'. Allí, Yuki Tsunoda mandó un mensaje claro sobre su futuro al ganar las dos carreras y situarse en cabeza de la general.

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La primera cita del certamen japonés de Fórmula 4 tuvo lugar el pasado fin de semana en el circuito de Okayama, donde los pilotos apoyados por Honda que compiten en el Honda Formula Dream Project fueron los principales protagonistas. El equipo más fuerte de la competición está ante una situación en la que por fin no parecen tener ningún rival capaz en el TOM'S Spirit. Las victorias fueron a parar a manos del joven Teppei Natori y el ligeramente más experimentado Yuki Tsunoda, considerado como el nuevo talento emergente de Honda y marcado como el principal favorito al título este año. Con dos carreras muy distintas, la competición queda inaugurada en la que es su cuarta temporada desde su creación en 2015.

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Las féminas han sido protagonistas en el mundo del motor estos últimos días. Si esta tarde se confirmaba la entrada de Carmen Jordá en la Comisión de las Mujeres de la FIA, poco después de saberse que Marta García no seguiría con Renault, unos días antes en Japón se dio otro interesante paso. Juju Noda, la chica que sorprendió al mundo con su rendimiento en Okayama con un coche de la Fórmula 4 japonesa a sus 11 años, vuelve a la carga. Tras meses de continuado trabajo, el pasado 30 de noviembre por fin dejó el nido y voló en un circuito distinto al que conocía hasta ahora, probando por primera vez en Suzuka.

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El campeonto japonés de Fórmula 4 llegaba a la última cita del año en Motegi con un título en juego y dos candidatos con situaciones muy distintas. En cabeza, Ukyo Sasahara llegaba con más opciones que su rival de proclamarse campeón tras haber vuelto de Europa para intentar reiniciar una carrera deportiva en Japón. Tras él, Ritomo Miyata buscaba revalidar el título que obtuvo en 2016 aunque después de un año muy errático, parecía no estar a la altura de su rival. La diferencia de puntos entre ambos era favorable a Sasahara pero suficientemente pequeña como para que Miyata tuviera opciones, siempre que batiera a su rival con suficientes posiciones entre ambos y eso fue exactamente lo que ocurrió. Tras un pequeño desastre de Sasahara en una primera carrera que ganó Miyata, este consolidó su posición en la gran final y se aseguró el título por segunda vez en dos años.

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La penúltima cita de la Fórmula 4 japonesa se disputó el pasado fin de semana en el circuito de Suzuka, con un Ritomo Miyata que logró imponerse a su rival en la lucha por el título, Ukyo Sasahara, para demorar la decisión hasta la última ronda en Motegi en noviembre. La diferencia entre ambos se reduce a los trece puntos a falta de dos carreras y con un Miyata que parece estar en buena forma aunque con dos meses y medio hasta las últimas carreras, puede que la inercia del campeón de la pasada temporada no importe tanto. Si Ritomo Miyata ganó la segunda carrera, Yuki Tsunoda siguió revindicándose como uno de los pilotos más interesantes de la Fórmula 4 nipona aunque se ha visto claramente superado por sus más experimentados rivales.

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Es innegable que el equipo Honda Formula Dream Project, que en realidad una formación creada a partir de un amalgama del propio HFDP -al que solo dos de los cuatro pilotos de la escuadra pertenecen-, Kochira Racing y la Suzuka Racing School es el más competitivo de la Fórmula 4 japonesa. Pilotos punteros en otras temporadas dejan de serlo al dejar el equipo y otros que no lo fueron en el pasado mejoran al ingresar en él. A pesar de todo, Ukyo Sasahara ha impresionado en este 2017 con su paso atrás desde las categorías formativas europeas para "volver a empezar" en Japón. Todo el año ha sido un ejemplo de regularidad y de cabeza, evitando tomar riesgos en días en los que había que ser paciente. En Fuji volvió a mostrar que su experiencia es un punto clave y a pesar de no ganar ninguna carrera -los honores fueron para sus compañeros Yuki Tsunoda y Toshiki Oyu-, fue el piloto que más puntos sumó a lo largo del fin de semana y amplía su ventaja al frente de la general.

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El retorno a la acción de la Fórmula 4 japonesa tuvo en el circuito de Sugo un escenario ideal para que dos meses después de la última ronda, los jóvenes talentos japoneses del día de mañana siguieran peleando por ganarse un lugar en la Fórmula 3 y el apoyo de las principales marcas niponas. Con dos carreras en condiciones totalmente distintas, el fin de semana de Sugo tuvo acción y drama a raudales de la misma forma que el Super GT. Ukyo Sasahara y Takuya Otaki se repartieron las victorias y el primero logra a pesar del abandono en la segunda carrera expandir un poco su ventaja al frente de la general gracias a la mala suerte de Ritomo Miyata.

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En años recientes nos hemos acostumbrado a ver como el mundo del automovilismo cada vez empieza más temprano para muchos jóvenes con el objetivo de llegar a lo más alto. Uno de los grandes ejemplos está en Kalle Rovanperä, cuyo salto a la fama se produjo cuando se popularizaron en Internet vídeos en los que se le veía con tan solo ocho años derrapando sobre la nieve con difíciles coches de tracción trasera. En Japón tienen su respuesta con la que está llamada a ser la princesa del automovilismo nipón. Juju Noda no sólo sueña con llegar a la Fórmula 1 sino que a la temprana edad de once años ya pilota coches de Fórmula 4.

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