Sebring ve la presencia del extraño IMSA Encore con victoria contundente de Kyle Kirkwood

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Si bien el Weathertech Sportscar Championship echó el cierre a principios de octubre en Road Atlanta, el Petit Le Mans concluyó la temporada puntuable de los campeonatos norteamericanos de resistencia. A mediados de noviembre tuvo lugar una cita extraña y añadida a los certamenes del Prototype Challenge y la Continental Tire Sportscar Challenge, el Michelin Encore. 20 coches (12 de LMP3, cinco de GT4 y tres TCR) salieron al frío asfalto de Sebring para realizar un evento de cuatro horas en el que reinó la paz, si bien un accidente y algunas peleas desafiaron al tedio en el bacheado circuito y puso a prueba los nuevos Michelin a usar en 2019.

Kai van Berlo robó el primer lugar al poleman Roman de Angelis en el duelo de monopolio entre Ligier, que copaba once de los doce coches de Prototipos disponibles. El rival era el Adess 03, proyecto de la empresa alemana creada por un ex ingeniero de Ligier, Sauber y Toyota en Fórmula 1 y que previamente ayudó al desarrollo aerodinámico del HRT F112 y diseñó el Lotus de LMP2 y el chasis del Nissan ZEOD. Guy Cosmo era uno de los pocos pilotos reconocibles en la parrilla y atacó sin éxito a De Angelis. Dean Martin (Ford Mustang de Roush) y Marco Cirone (Audi RS3 de Mark Motors Racing) lideraban desde la pole position de GT4 y TCR respectivamente.

La pelea por la segunda posición en GT4 entre el Porsche Cayman de Matt Travis y el Audi R8 de Jason Bell amenizaba la parte inicial del mismo modo que lo hacía el trompo de Naveen Rao, director de la sección de Inteligencia Artificial en Intel y piloto aficionado al volante del Ligier de K2R Motorsports. Rao volvería a pista y presionaría de tal forma a Jon Brownson que éste perdió el control del ANSA Motorsports en la última curva, aunque evitaría el muro y podía seguir compitiendo. Travis perdió su posición de podio en GT4 al pararse en dos ocasiones y la caution salió por el encallado Ligier de Dean Baker poco antes del final de la primera hora.

De Angelis se puso líder en las paradas en boxes que llegaron bajo bandera amarilla y a su estela se colocó Lance Willsey, que no tardó en trompear y cederle el segundo lugar a Cosmo. James McGuire suplió a Van Berlo y otra bandera amarilla surgió de inmediato por culpa de un neumático pinchado que llegó a la primera curva. Nate Stacy y Kenny Wilden se disputaban la primera posición en GT4 con los dos Ford de Roush y Michal Chlumecky realizaba un trompo en el #4 de ANSA Motorsports. Brownson detuvo el #2 de ANSA para dar paso a la tercera caution, durante la cual Tanner Rumburg partió el alerón trasero de su Volkswagen Golf y Chlumecky y Willsey hacían un segundo trompo.

Kyle Kirkwood y Katherine Legge surgieron del pit lane como líderes relevando a sus compañeros De Angelis y Keith Grant, pasando Nico Rondet y Matt Bell rápidamente a la inglesa y echándola del podio; Bell mostraría ritmo en el K2R de Van Berlo y McGuire y se pondría segundo en lugar de Rondet, rebasado poco después por Legge entre doblados. James Sofronas se coló entre los Ford GT4 y adelantó a DJ Randall para situarse segundo, mientras Remo Ruscitti y Stephen Simpson peleaban por el liderato de TCR entre Audis. La última ronda de detenciones se produjo al comienzo de la última hora y dejó un panorama parecido en las tres categorías, con excepción del cambio de liderato en TCR entre Simpson y Ruscitti.

Kenton Koch sufrió un fuerte accidente en la primera curva a falta de 39 minutos para el final de la carrera y la parte decisiva se planteaba como un duelo igualado en las tres divisiones. Kirkwood, Bell, Legge y Rondet se juntaban entre los LMP3, dos habituales de IMSA como Kyle Marcelli y Andy Lally hacían lo propio en GT4 y Simpson y Ruscitti retomaban su duelo en TCR. Kirkwood demostró una madurez impropia en su debut en Prototipos y el campeón de U.S. F2000 se escapó de Bell, piloto de ELMS acostumbrado a estos coches. Rondet trompeó a falta de cuatro minutos intentando adelantar por el interior a una defensiva Legge que no le dejó espacio.

Kirkwood y De Angelis ganaron por delante del K2R de Matt Bell, McGuire y Van Berlo y el Polestar de Legge y la familia Grant. Marcelli mantuvo el liderato del Roush en GT4 para vencer al Audi de Sofronas, Jason Bell y Lally, que entró en boxes con un supuesto pinchazo que no se reprodujo y Ruscitti adelantó a Simpson en la última vuelta para imponerse en TCR, deteniéndose el sudafricano con un problema técnico después de una pelea apretada.

Pilotos de monoplazas como Kirkwood, Legge, Dakota Dickerson, Neil Alberico, Alex Barron, Jan Heylen y Bruno Junqueira se mezclaron con Marcelli, Lally, Koch, Cosmo y Simpson y pilotos bondadosos de las teloneras de IMSA como De Angelis, Rondet, Brownson y Max Hanratty en un evento peculiar y diverso que podría repetirse como fin de fiesta del Prototype Challenge y la Continental Tire Sportscar Challenge más allá de ejercer como elemento de pruebas para Michelin, neumático oficial de todo el campeonato y teloneras en 2019.

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