¡Por fin, un nuevo ganador! El pasado fin de semana, el Campeonato Japonés de Rallyes rompió la monotonía que lo ha dominado a lo largo de los últimos años. Norihiko Katsuta, Toshihiro Arai como las dos grandes fuerzas, Fumio Nutahara como el tercero en discordia, Takuma Kamada como la única alternativa y Osamu Fukunaga como la única sorpresa en tiempos recientes. Todo esto hasta la llegada de Hiroki Arai, que en su primera participación de este año en el Kumakogen Rally dio la campanada al imponerse a todos los habituales. Se convierte en el cuarto ganador del año y además logra junto a su padre el hito de ser la primera pareja de padre e hijo en conseguir triunfos globales en la misma temporada del certamen nipón. Arai se impuso por apenas diez segundos a un acertado Fumio Nutahara que estuvo también muy bien todo el fin de semana.

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Después de las primeras dos citas de  la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes, podía parecer que el duopolio formado por Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta estaba en pleno apogeo. Los dos pilotos de Subaru pelearon por la victoria y coparon las primeras posiciones en las dos pruebas iniciales de este 2019 pero en el Tour de Kyushu del pasado fin de semana, Fumio Nutahara mandó un aviso muy serio sobre sus rivales con el renacer de su Mitsubishi Lancer Evo X. El piloto apoyado por Yokohama y Advan estuvo a un nivel imperial y se impuso con más de medio minuto de ventaja. Aunque en la clasificación general está ligeramente por detrás de Arai y Katsuta, no está lo suficientemente lejos como para que no se le deba tener en cuenta. El espectáculo está servido y después de tres citas, el campeonato tiene a tres ganadores... y quién sabe si incluso tres candidatos al título. En Kyushu, el segundo puesto fue para un Toshihiro Arai que salvó los muebles expandiendo su ventaja al frente de la general mientras Norihiko Katsuta tuvo que conformarse con ocupar el tercer peldaño del podio en una cita de asfalto en la que en teoría debería haber sido favorito y en la que esperaba vencer. En las demás categorías, pleno de ganadores repetidos con los mismos triunfadores que en el Shinshiro Rally.

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¡Vuelve el especialista de asfalto! Con la llegada de la primera prueba de esta superficie en el Campeonato Japonés de Rallyes, Norihiko Katsuta entra en su parte favorita del certamen y en el Shinshiro Rally de pasado fin de semana, el piloto más laureado de la competición aprovechó la oportunidad para responder a Toshihiro Arai después de la victoria de su rival en el Rally of Tsumagoi sobre la nieve. El duelo entre ambos se resolvió esta vez a favor de Katsuta, que además aprovechó su victoria combinada con el tercer puesto de Arai para acercarse peligrosamente al líder de la clasificación general. La diferencia entre ambos es ahora de solo dos puntos. Mientras tanto, el segundo puesto en el Shinshiro Rally fue para Fumio Nutahara, a 5,7 segundos del ganador. El piloto de Mitsubishi aprovechó la buena tendencia del Lancer Evo X a ir bien en asfalto para sumar unos puntos valiosos aunque el piloto patrocinado por Yokohama es solo cuarto de la general en la clase principal, bajo el nuevo nombre de JN1. Al igual que en Tsumagoi, todos los coches participantes fueron los habituales en el campeonato, a la espera de la llegada de algún R5. Las demás categorías tuvieron alguna sorpresa pero en general, bastante estabilidad.

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Que no cunda el pánico; Heikki Kovalainen no deja el Super GT ni las carreras en circuito. El piloto finlandés estuvo el pasado fin de semana rodando en Okayama, donde el certamen más popular en Japón empezó su pretemporada para preparar este 2019. Pero más allá de las 8 carreras de esta competición y todas las pruebas que van con su presencia en ella, Kovalainen ha decidido añadir a su 2019 un programa parcial en el Campeonato Japonés de Rallyes. Aunque a día de hoy no hay confirmación en firme sobre los eventos que el finlandés disputará este año, en sus propias palabras serán 'unos cinco rallyes', aprovechando el tiempo que queda entre las carreras del Super GT.

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El Campeonato Japonés de Rallyes empieza como siempre en los últimos años sobre la nieve y el pasado fin de semana Toshihiro Arai se aprovechó de la suerte del campeón para empezar su defensa del título con una victoria al límite tras tomar el liderato en el penúltimo tramo del evento gracias a un error de Takuma Kamada, líder hasta un trompo que le relegó al segundo puesto. Sin dramas de normativas y sanciones en suspensión como hace dos años ni protestas como el año pasado, la nueva era del JRC comenzó con normalidad aunque con varios elementos a los que prestar atención mientras Japón empieza a poner los ojos en una prueba mundialista para 2020. La tercera posición fue para Toshihiro Katsuta, que estuvo al nivel de sus rivales en un principio pero que perdió ritmo en el último día. Con el cambio de normativa que se estrena este año, la clase JN1 (ahora la más alta) acepta coches R5 pero por ahora aún no hubo ninguno en competición, aunque está prevista la llegada de por lo menos un Škoda Fabia durante la temporada. En las demás clases, algunos resultados inesperados animaron el primer evento de la temporada 2019.

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El título de Toshihiro Arai de este 2018 es el último de una era en el Campeonato Japonés de Rallyes, que en 2019 vivirá una auténtica revolución a nivel de normativa técnica, centrada sobre todo en permitir la participación de los R5 en su clase máxima. De esta forma, se apunta un tanto a favor en relación al Japan Super Rally, que permitía estos coches pero que no acaba de levantar el vuelo. Aunque los Subaru WRX STi y los Mitsubishi Lancer Evo X seguirán compitiendo en la clase más elevada, los R5 deberían ser los claros favoritos, por lo que podríamos ver cambios importantes en las alineaciones de esta competición para la próxima temporada.

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Después de proclamarse campeón del certamen japonés de rallyes en el Rally Highland Masters hace tres semanas, Toshihiro Arai tenía por delante una prueba más en la que demostrar que el éxito no llegó solo por la lesión de su principal rival, Norihiko Katsuta. El expiloto mundialista respondió a las expectativas y aunque podría argumentarse que Katsuta no estaba aún en plena forma física, Arai cerró la temporada 2018 con un nuevo éxito, esta vez en el Shinshiro Rally. El nuevo campeón pudo celebrar así el título de este año de la mejor forma posible al imponerse a un Katsuta que a pesar de todo logró la segunda posición del evento. El último puesto del podio fue para Fumio Nutahara, menos competitivo en 2018 que el año pasado pero finalmente tercero también en la general después de superar a Takuma Kamada en puntos por la mínima. Las demás categorías resolvieron también los últimos títulos que aún quedaban por decidirse, atando los restantes cabos sueltos para un año que ha resultado apasionante.

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El Shinshiro Rally, última prueba de la temporada 2018 del Campeonato Japonés de Rallyes que tendrá lugar entre los días 2 y 4 de noviembre, contará con un aliciente más de los ya esperados para la clausura del certamen nipón. Este será nada más y nada menos que el retorno de Heikki Kovalainen al mundo de los rallyes después de dos años de ausencia. El piloto finlandés, uno de los ases de Lexus en el Super GT, estará en el certamen japonés en un Toyota GT86 parecido al que ya utilizó hace dos años y con el que tiene experiencia en los tramos locales. De hecho, el escenario para este retorno le es conocido ya que compitió allí en 2016, aunque por ahora esta participación es simplemente un 'one-off'.

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La batalla entre Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta prometía emociones fuertes tras la victoria del segundo en un Rally Hokkaido que no le era propenso y ante dos pruebas de asfalto que eran más favorables para el defensor del título. Para Arai, la necesidad de defender el liderato ante un desatado Katsuta se convertía en lo que le daría o le quitaría el título de 2018. Pero al final, la resolución se produjo incluso antes de empezar el Rally Highland Masters, de la forma más anticlimática posible con una lesión de clavícula de un Katsuta que se perdió la penúltima cita del año y claudicó así ante el nuevo campeón. Para celebrar su primer título desde 2015, Toshihiro Arai se llevó la victoria en la penúltima prueba de este año en un rally durísimo con muchos abandonos, batiendo a Fumio Nutahara y a un nuevo integrante del podio, Teruaki Ikuta, en un vetusto Impreza. El campeonato queda decidido a falta de un rally para terminar la temporada, con la participación de Katsuta en la cita final como la última intriga restante.

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Dentro del Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally Hokkaido siempre es uno de los puntos álgidos de la temporada por la importancia del evento y por tener en competición a varios campeonatos con el mismo recorrido. Además, su posición en el calendario hace que suela estar en medio del momento clave en la teórica pelea por el título. Esto es exactamente lo que sucedió este año, con un duelo que esta vez se resolvió por sorpresa a favor de Norihiko Katsuta, al imponerse a Toshihiro Arai y frenar su racha de cuatro victorias consecutivas. El actual campeón lo hizo por la mínima, ganando con tres segundos y cuatro décimas de ventaja sobre su rival en un fin de semana espectacular en el que durante buena parte del rally hubo cuatro pilotos peleando por ganar. Al final, Katsuta y Arai demostraron por qué son los candidatos al título y acabaron en las primeras posiciones aunque mantuvieron la emoción hasta el final gracias a una pelea de auténticos expertos.

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