El título de Toshihiro Arai de este 2018 es el último de una era en el Campeonato Japonés de Rallyes, que en 2019 vivirá una auténtica revolución a nivel de normativa técnica, centrada sobre todo en permitir la participación de los R5 en su clase máxima. De esta forma, se apunta un tanto a favor en relación al Japan Super Rally, que permitía estos coches pero que no acaba de levantar el vuelo. Aunque los Subaru WRX STi y los Mitsubishi Lancer Evo X seguirán compitiendo en la clase más elevada, los R5 deberían ser los claros favoritos, por lo que podríamos ver cambios importantes en las alineaciones de esta competición para la próxima temporada.

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Después de proclamarse campeón del certamen japonés de rallyes en el Rally Highland Masters hace tres semanas, Toshihiro Arai tenía por delante una prueba más en la que demostrar que el éxito no llegó solo por la lesión de su principal rival, Norihiko Katsuta. El expiloto mundialista respondió a las expectativas y aunque podría argumentarse que Katsuta no estaba aún en plena forma física, Arai cerró la temporada 2018 con un nuevo éxito, esta vez en el Shinshiro Rally. El nuevo campeón pudo celebrar así el título de este año de la mejor forma posible al imponerse a un Katsuta que a pesar de todo logró la segunda posición del evento. El último puesto del podio fue para Fumio Nutahara, menos competitivo en 2018 que el año pasado pero finalmente tercero también en la general después de superar a Takuma Kamada en puntos por la mínima. Las demás categorías resolvieron también los últimos títulos que aún quedaban por decidirse, atando los restantes cabos sueltos para un año que ha resultado apasionante.

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El Shinshiro Rally, última prueba de la temporada 2018 del Campeonato Japonés de Rallyes que tendrá lugar entre los días 2 y 4 de noviembre, contará con un aliciente más de los ya esperados para la clausura del certamen nipón. Este será nada más y nada menos que el retorno de Heikki Kovalainen al mundo de los rallyes después de dos años de ausencia. El piloto finlandés, uno de los ases de Lexus en el Super GT, estará en el certamen japonés en un Toyota GT86 parecido al que ya utilizó hace dos años y con el que tiene experiencia en los tramos locales. De hecho, el escenario para este retorno le es conocido ya que compitió allí en 2016, aunque por ahora esta participación es simplemente un 'one-off'.

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La batalla entre Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta prometía emociones fuertes tras la victoria del segundo en un Rally Hokkaido que no le era propenso y ante dos pruebas de asfalto que eran más favorables para el defensor del título. Para Arai, la necesidad de defender el liderato ante un desatado Katsuta se convertía en lo que le daría o le quitaría el título de 2018. Pero al final, la resolución se produjo incluso antes de empezar el Rally Highland Masters, de la forma más anticlimática posible con una lesión de clavícula de un Katsuta que se perdió la penúltima cita del año y claudicó así ante el nuevo campeón. Para celebrar su primer título desde 2015, Toshihiro Arai se llevó la victoria en la penúltima prueba de este año en un rally durísimo con muchos abandonos, batiendo a Fumio Nutahara y a un nuevo integrante del podio, Teruaki Ikuta, en un vetusto Impreza. El campeonato queda decidido a falta de un rally para terminar la temporada, con la participación de Katsuta en la cita final como la última intriga restante.

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Dentro del Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally Hokkaido siempre es uno de los puntos álgidos de la temporada por la importancia del evento y por tener en competición a varios campeonatos con el mismo recorrido. Además, su posición en el calendario hace que suela estar en medio del momento clave en la teórica pelea por el título. Esto es exactamente lo que sucedió este año, con un duelo que esta vez se resolvió por sorpresa a favor de Norihiko Katsuta, al imponerse a Toshihiro Arai y frenar su racha de cuatro victorias consecutivas. El actual campeón lo hizo por la mínima, ganando con tres segundos y cuatro décimas de ventaja sobre su rival en un fin de semana espectacular en el que durante buena parte del rally hubo cuatro pilotos peleando por ganar. Al final, Katsuta y Arai demostraron por qué son los candidatos al título y acabaron en las primeras posiciones aunque mantuvieron la emoción hasta el final gracias a una pelea de auténticos expertos.

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El Campeonato Japonés de Rallyes disputó el pasado fin de semana la séptima prueba de su temporada 2018 y en un año en el que el calendario ha cambiado ligeramente con respescto a años anteriores con más eventos de gravilla, Toshihiro Arai sigue aprovechando la situación para liderar la clasificación general tras vencer en Fukushima en el MSCC Rally in Iwaki. La competición vuelve al calendario tras un año de ausencia y con un recorrido nuevo que Arai supo aprovechar mejor que nadie. Eso sí, el duelo entre el actual líder y el campeón en título, Norihiko Katsuta, fue digno de mención. La diferencia de solo once segundos entre ambos es testigo de lo apretada que estuvo la lucha por la victoria, como también lo es el más de minuto y medio de diferencia con respecto al tercer clasificado, un Takuma Kamada que estuvo inspirado y logró completar el pleno de Subaru en el podio. Con tres rallyes por delante y dos de ellos disputados sobre asfalto, Katsuta espera mantenerse cerca de Arai para intentar revalidar el título.

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Seis pruebas por detrás, cuatro por delante y veinte puntos de diferencia entre los dos primeros clasificados. En el mundo de los rallyes nunca se puede dar nada por sentado, sobre todo cuando queda poco menos de media temporada por delante. Pero si en 2017, Toshihiro Arai se quedó sin opciones de pelear por el título por culpa de un exceso de fogosidad, una mucho más acertada temporada 2018 junto con un calendario más acorde con sus fortalezas le ayudan a liderar la general. Tanto es así que el título empieza a asomar en el distante horizonte, justo por detrás de los cruciales eventos de Fukushima y Hokkaido, los únicos de tierra que quedan este año. Toshihiro Arai sigue adelante con su ofensiva al liderar un triplete de Subaru en el Sammy ARK Rally Kamuy por delante de Norihiko Katsuta y Takuma Kamada. En el caso de Katsuta, destaca una vez el buen hacer del actual campeón, minimizando daños en una superficie que le es menos favorable y esperando devolver la estocada en los últimos dos rallyes del año en el Highland Masters y el Shinshiro Rally.

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Frenético y con mucha igualdad gracias a los 22 segundos entre los tres primeros clasificados. Así fue el Rally Montre 2018 del Campeonato Japonés de Rallyes, que después de un 2016 dominado por Norihiko Katsuta y un 2017 que comenzó con un nuevo monólogo y terminó más ajustado, vive este año una de sus ediciones más variadas. El pasado fin de semana se disputó la quinta prueba de la temporada y lo hizo con una nueva victoria de Toshihiro Arai, que se convirtió así en el primer piloto capaz de repetir triunfo este año. Además, el piloto de Subaru logra tomar la delantera en la clasificación general, desbancando a un Katsuta que apenas se situó primero después de la anterior cita en Kumakogen. En el segundo de los cinco rallyes seguidos sobre gravilla, Arai demuestra que por algo es el gran experto en esta superficie y manda un mensaje. Para frenar su avance en el campeonato, hará falta pericia y algún que otro riesgo tomado.

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El Campeonato Japonés de Rallyes vive en 2018 su temporada más igualada de los últimos años. En las tres primeras pruebas disputadas esta temporada, se había visto ya tres ganadores que se convirtieron en cuatro con motivo de la cuarta cita con la victoria de Toshihiro Arai en el Kumakogen Rally. El piloto de Subaru ha tenido un inicio de temporada con varias situaciones que le impidieron sumar más puntos pero con el reciente triunfo, se sitúa en segunda posición de la general a menos de medio punto de Norihiko Katsuta, el nuevo líder. Arai aprovechó la llegada de la gravilla al campeonato, con el primero de los cinco rallyes seguidos en esta superficie. La victoria de Arai se construyó en una gran actuación el primer día, con 19 segundos de ventaja sobre Fumio Nutahara y 27 sobre Katsuta, el más rápido de la segunda jornada, lo que le permitió ser más prudente el segundo y último día.

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Después de la decepcionante actuación de Norihiko Katsuta en el Tour de Kyushu, lo que le llevó a perder en un evento que era suyo desde hacía más de una década, el actual campeón del Campeonato Japonés de Rallyes resurgió de sus cenizas para imponerse en el retornado Rally Tango que se disputó el pasado fin de semana en Kyoto. El piloto de Subaru resultó ganador en un evento en el que quizás por la falta de experiencia reciente de los pilotos en este recorrido —ha estado fuera del calendario los últimos tres años—, hubo muchísima igualdad. El resultado final vio a Katsuta como vencedor por apenas trece segundos, con el tercer clasificado a menos de medio minuto y el cuarto a treinta y tres segundos. El resultado deja a Takuma Kamada como nuevo líder de la general, por delante de un Katsuta en plena recuperación. El cuarto y el quinto puesto de Fumio Nutahara y Toshihiro Arai les deja algo más atrás en puntos.

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