Después de las primeras dos citas de  la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes, podía parecer que el duopolio formado por Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta estaba en pleno apogeo. Los dos pilotos de Subaru pelearon por la victoria y coparon las primeras posiciones en las dos pruebas iniciales de este 2019 pero en el Tour de Kyushu del pasado fin de semana, Fumio Nutahara mandó un aviso muy serio sobre sus rivales con el renacer de su Mitsubishi Lancer Evo X. El piloto apoyado por Yokohama y Advan estuvo a un nivel imperial y se impuso con más de medio minuto de ventaja. Aunque en la clasificación general está ligeramente por detrás de Arai y Katsuta, no está lo suficientemente lejos como para que no se le deba tener en cuenta. El espectáculo está servido y después de tres citas, el campeonato tiene a tres ganadores... y quién sabe si incluso tres candidatos al título. En Kyushu, el segundo puesto fue para un Toshihiro Arai que salvó los muebles expandiendo su ventaja al frente de la general mientras Norihiko Katsuta tuvo que conformarse con ocupar el tercer peldaño del podio en una cita de asfalto en la que en teoría debería haber sido favorito y en la que esperaba vencer. En las demás categorías, pleno de ganadores repetidos con los mismos triunfadores que en el Shinshiro Rally.

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¡Vuelve el especialista de asfalto! Con la llegada de la primera prueba de esta superficie en el Campeonato Japonés de Rallyes, Norihiko Katsuta entra en su parte favorita del certamen y en el Shinshiro Rally de pasado fin de semana, el piloto más laureado de la competición aprovechó la oportunidad para responder a Toshihiro Arai después de la victoria de su rival en el Rally of Tsumagoi sobre la nieve. El duelo entre ambos se resolvió esta vez a favor de Katsuta, que además aprovechó su victoria combinada con el tercer puesto de Arai para acercarse peligrosamente al líder de la clasificación general. La diferencia entre ambos es ahora de solo dos puntos. Mientras tanto, el segundo puesto en el Shinshiro Rally fue para Fumio Nutahara, a 5,7 segundos del ganador. El piloto de Mitsubishi aprovechó la buena tendencia del Lancer Evo X a ir bien en asfalto para sumar unos puntos valiosos aunque el piloto patrocinado por Yokohama es solo cuarto de la general en la clase principal, bajo el nuevo nombre de JN1. Al igual que en Tsumagoi, todos los coches participantes fueron los habituales en el campeonato, a la espera de la llegada de algún R5. Las demás categorías tuvieron alguna sorpresa pero en general, bastante estabilidad.

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Después de proclamarse campeón del certamen japonés de rallyes en el Rally Highland Masters hace tres semanas, Toshihiro Arai tenía por delante una prueba más en la que demostrar que el éxito no llegó solo por la lesión de su principal rival, Norihiko Katsuta. El expiloto mundialista respondió a las expectativas y aunque podría argumentarse que Katsuta no estaba aún en plena forma física, Arai cerró la temporada 2018 con un nuevo éxito, esta vez en el Shinshiro Rally. El nuevo campeón pudo celebrar así el título de este año de la mejor forma posible al imponerse a un Katsuta que a pesar de todo logró la segunda posición del evento. El último puesto del podio fue para Fumio Nutahara, menos competitivo en 2018 que el año pasado pero finalmente tercero también en la general después de superar a Takuma Kamada en puntos por la mínima. Las demás categorías resolvieron también los últimos títulos que aún quedaban por decidirse, atando los restantes cabos sueltos para un año que ha resultado apasionante.

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La batalla entre Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta prometía emociones fuertes tras la victoria del segundo en un Rally Hokkaido que no le era propenso y ante dos pruebas de asfalto que eran más favorables para el defensor del título. Para Arai, la necesidad de defender el liderato ante un desatado Katsuta se convertía en lo que le daría o le quitaría el título de 2018. Pero al final, la resolución se produjo incluso antes de empezar el Rally Highland Masters, de la forma más anticlimática posible con una lesión de clavícula de un Katsuta que se perdió la penúltima cita del año y claudicó así ante el nuevo campeón. Para celebrar su primer título desde 2015, Toshihiro Arai se llevó la victoria en la penúltima prueba de este año en un rally durísimo con muchos abandonos, batiendo a Fumio Nutahara y a un nuevo integrante del podio, Teruaki Ikuta, en un vetusto Impreza. El campeonato queda decidido a falta de un rally para terminar la temporada, con la participación de Katsuta en la cita final como la última intriga restante.

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Frenético y con mucha igualdad gracias a los 22 segundos entre los tres primeros clasificados. Así fue el Rally Montre 2018 del Campeonato Japonés de Rallyes, que después de un 2016 dominado por Norihiko Katsuta y un 2017 que comenzó con un nuevo monólogo y terminó más ajustado, vive este año una de sus ediciones más variadas. El pasado fin de semana se disputó la quinta prueba de la temporada y lo hizo con una nueva victoria de Toshihiro Arai, que se convirtió así en el primer piloto capaz de repetir triunfo este año. Además, el piloto de Subaru logra tomar la delantera en la clasificación general, desbancando a un Katsuta que apenas se situó primero después de la anterior cita en Kumakogen. En el segundo de los cinco rallyes seguidos sobre gravilla, Arai demuestra que por algo es el gran experto en esta superficie y manda un mensaje. Para frenar su avance en el campeonato, hará falta pericia y algún que otro riesgo tomado.

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El Campeonato Japonés de Rallyes vive en 2018 su temporada más igualada de los últimos años. En las tres primeras pruebas disputadas esta temporada, se había visto ya tres ganadores que se convirtieron en cuatro con motivo de la cuarta cita con la victoria de Toshihiro Arai en el Kumakogen Rally. El piloto de Subaru ha tenido un inicio de temporada con varias situaciones que le impidieron sumar más puntos pero con el reciente triunfo, se sitúa en segunda posición de la general a menos de medio punto de Norihiko Katsuta, el nuevo líder. Arai aprovechó la llegada de la gravilla al campeonato, con el primero de los cinco rallyes seguidos en esta superficie. La victoria de Arai se construyó en una gran actuación el primer día, con 19 segundos de ventaja sobre Fumio Nutahara y 27 sobre Katsuta, el más rápido de la segunda jornada, lo que le permitió ser más prudente el segundo y último día.

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Doce años seguidos ganando. Norihiko Katsuta culminó este fin de semana su récord de victorias consecutivas en el Tour de Kyushu, lo que significa que su racha vencedora llegó a su fin después de más de una década cuando el pasado fin de semana tuvo que conformarse con el cuarto puesto en un evento que tenía dominado. Fumio Nutahara fue el hombre capaz de poner fin al dominio de Katsuta en 'su' rally en un fin de semana complicado para el actual campeón del certamen japonés de rallyes. Nutahara se llevó una importante victoria en su primera participación este año aunque curiosamente ni él ni Takuma Kamada, quien triunfó en el Rally of Tsumagoi, es el líder de la general. Este honor queda reservado para Hiroshi Yanagisawa, quien en el año de su debut en la clase JN6 ya está en lo más alto tras dos rallyes.

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El Rally of Tsumagoi es un evento extraño, dentro del Campeonato Japonés de Rallyes. Disputado en Gunma a principios de febrero, el clima es extremadamente frío, el desafío deportivo y logístico es grande y ello hace que la afluencia de participantes sea mucho menor que en las demás pruebas del certamen. De esta forma, la prueba contó el pasado fin de semana con un mínimo histórico de 22 participantes en total, siendo 11 de ellos competidores de la clase JN6, seis en JN3 y cinco en JN1. Ni un solo participante de las clases JN5, JN4 y JN2. Si a ello se le suma la ausencia de iconos como Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, el resultado final fue un Rally of Tsumagoi 2018 descafeinado a nivel de competidores. El ganador fue quien llegaba con la vitola de favorito, un Takuma Kamada que se erige como el primer líder de la general este año.

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Sorpresa en el All-Japan Rally Championship con el anuncio de la lista de inscritos oficial para la primera prueba del certamen —que compartirá protagonismo con el Japan Super Rally— en la que no estará presente Norihiko Katsuta. El ocho veces campeón, actual defensor del título, no estará en la primera cita del año en Tsumagoi tras vencer en esta prueba en 2017. No será la única gran ausencia del primer fin de semana de febrero puesto que Fumio Nutahara, tercer clasificado del campeonato en 2017, tampoco competirá. Sorprendente inicio de un campeonato con cada vez mayor interés.

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La sexta cita de la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes trajo una nueva sorpresa en forma de victoria de Takuma Kamada, que a bordo de su Subaru WRX STi se convierte en el quinto ganador del año. Si en 2016 Norihiko Katsuta dominó la parte inicial de campeonato, 2017 trae una historia totalmente distinta aunque a día de hoy es precisamente el actual campeón, el único en haber ganado en más de una ocasión. Fue él mismo quien terminó en segunda posición en la general mientras Kazuhiro Terakawa logró un trabajado podio en un fin de semana de debacle para varios candidatos al título y pilotos que están habitualmente en las posiciones más altas. El cambio de superficie tras cuatro rallyes de asfalto seguidos resultó un desafío importante para los participantes.

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