La cuadragésimo séptima edición del MCSC Rally Highland Masters del Campeonato Japonés de Rallyes estuvo repleta de historias que contar, muchas más incluso de las que se podría haber pensado inicialmente. La última prueba de asfalto de la temporada, una inesperada victoria de Fumio Nutahara, el triunfo en su categoría de Heikki Kovalainen, el difícil clima en pleno paso del tifón Habigis por Japón, la mínima distancia de puntos entre los candidatos al título tras la cita... y finalmente la cancelación del MSCC Rally in Fukushima 2019 que tenía que ser la prueba final de este año a principios de noviembre. En otras palabras; se acabó la temporada 2019 del Campeonato Japonés de Rallyes y Toshihiro Arai es el campeón más anticlimático de la historia del certamen.

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La temporada 2019 del Campeonato Japonés de Rallyes podría usarse en un tratado sobre cómo tomar una competición con unas tendencias fijas y sacudirlas con un solo cambio. Es lo que hizo Hiroki Arai al pasar a participar en el certamen de su país natal después de ser Takamoto Katsuta el elegido por Toyota para seguir subiendo en su proyecto del WRC. Poco importó que Arai se perdiera las tres primeras citas. Con una victoria en su debut seguida por un podio y otro triunfo, el hijo de Toshihiro Arai parecía meterse de lleno en la pelea por el título antes de sufrir un abandono cuando lideraba el Yokote Rally. El sentido común decía entonces que sus opciones desaparecían por completo pero un mal resultado en el Rally Hokkaido de un Fumio Nutahara que era el líder de la general junto a una nueva victoria de Hiroki Arai lo cambian todo. Las diferencias vuelven a ser relativamente pequeñas y si el más joven de los Arai fue protagonista por llevarse la victoria en Hokkaido, su padre lo es por haber sido tercero y hacerse con el liderato de la general. Solo dos décimas por delante de 'Toshi' Arai, Takuma Kamada obtuvo la segunda posición. Con dos rallyes para el final, la diferencia entre los cinco primeros clasificados de la general es de solo 23,5 puntos. Las próximas dos citas prometen emociones fuertes, en especial un Rally Highland Masters de asfalto que hará saltar chispas en octubre antes de cerrar la campaña a finales de ese mismo mes.

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Tercera victoria consecutiva de Arai en el Campeonato Japonés de Rallyes... pero si en la anterior ocasión el vencedor era Toshihiro Arai, actual campeón del certamen nipón, en esta el éxito fue para su hijo. Hiroki Arai demostró en su tercera aparición en el campeonato que está listo para desafiar a los grandes ases de su país. En una prueba con abandonos de algunos de los principales candidatos al título, Arai sacó provecho de la situación no solo para llevarse la victoria sino para meterse en una espectacular pelea a cinco bandas por el título a pesar de haberse perdido las primeras tres citas de este año. Con 'solo' cuatro pruebas para el final de temporada, las opciones del joven Arai son muy reales y amenaza con convertirse en el cuarto campeón desde que el campeonato japonés tiene una clasificación general en 2006 (hasta entonces había varias clasificaciones por clase sin una global). Tras Arai, en esta ocasión los ocupantes del podio fueron Takuma Kamada y Fumio Nutahara, nuevo líder del campeonato.

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¡Doble Arai en el podio! El Campeonato Japonés de Rallyes disputó el pasado fin de semana su quinta ronda de la temporada con la presencia de dos miembros de la familia Arai en el podio gracias a la victoria de Toshihiro Arai en el Montre Rally y el tercer puesto de su hijo Hiroki, que parece haber encajado muy bien en el certamen nipón. La diferencia entre ellos fue de 16 segundos, con un Takuma Kamada que ocupó el segundo puesto apenas 1,9 segundos por delante del joven de los dos Arai en la que fue solo su segunda participación en Japón este 2019. La situación de la prueba iguala la general y deja un orden muy interesante con Toshihiro Arai de nuevo al frente de la clasificación pero con una ventaja escuálida sobre sus perseguidores, Fumio Nutahara y Norihiko Katsuta. El triplete fantástico del mundo de los rallyes en Japón mantiene la pelea por el título a falta de tantas rondas como se han disputado.

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Fue el descartado del programa de jóvenes pilotos de Toyota en detrimento de Takamoto Katsuta, pero Hiroki Arai no ha dado su brazo a torcer y se ha propuesto seriamente el continuar con su carrera deportiva en occidente. El piloto nipón, hijo de pluricampeón Toshihiro Arai, ya dejó entrever que estaba trabajando con un equipo europeo para tratar de sacar un programa adelante para 2019, algo que ha ido de la mano de la estructura austriaca STARD, la misma que está dirigida por uno de los grandes pilotos privados que pasaron por el WRC en la pasada década, Manfred Stohl.

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Hyundai Motorsport comenzará en la temporada 2018 su nuevo programa con Jari Huttunen buscando encontrar su nuevo piloto estrella, mientras que M-Sport se espera que hará lo propio con un Teemu Suninen que por el momento parece que tendrá que conformarse con un programa parcial entre R5 y WRC. En el caso de Citroën, sin presupuesto para muchas alegrías, habrá que esperar qué decisión se toma para promocionar el nuevo C3 R5. Por su parte, Toyota Motor Corporation ha confirmado esta misma mañana el programa de desarrollo para sus dos jóvenes pilotos japoneses.

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Mientras que Tommi Mäkinen aseguraba no saber nada de los jóvenes pilotos japoneses, Toyota sigue con la intención de llevar a al menos uno de los integrantes de su programa de promesas al Mundial de Rallyes en un futuro cercano. Es por ello, que en 2017 han preparado un nuevo y completo programa para seguir ayudando a Hiroki Arai (hijo de Toshi, el mítico piloto de Subaru en Gr.N) y Takamoto Katsuta en sus carreras deportivas.

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El M.C.S.C. Rally Highland Masters de Takayama suponía la vuelta definitiva del Campeonato Japonés de Rallyes al asfalto, puesto que tanto esta cita como la siguiente, última de la temporada, se disputan en esta superficie. En esta prueba el pasado fin de semana Takuma Kamada se llevó una sorprendente victoria, su primera en el certamen desde hace once años. Con Norihiko Katsuta en segunda posición por delante de Fumio Nutahara, tercero, el campeonato se prepara para un final de infarto que verá una lucha entre Subaru y Mitsubishi.

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Ha llegado el gran momento de la verdad para Takamoto Katsuta e Hiroki Arai. Los dos jóvenes pilotos del programa de Toyota GAZOO Racing están ante la temporada en la que deberán despuntar si quieren formar parte del futuro programa de la marca nipona en el Mundial de Rallyes. Con tres World Rally Cars a partir de 2017, está claro que una de las intenciones de Toyota y de su CEO, Akio Toyoda, es la de tener un piloto del país del sol naciente compitiendo al máximo nivel.

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