El Campeonato Japonés de Rallyes empieza como siempre en los últimos años sobre la nieve y el pasado fin de semana Toshihiro Arai se aprovechó de la suerte del campeón para empezar su defensa del título con una victoria al límite tras tomar el liderato en el penúltimo tramo del evento gracias a un error de Takuma Kamada, líder hasta un trompo que le relegó al segundo puesto. Sin dramas de normativas y sanciones en suspensión como hace dos años ni protestas como el año pasado, la nueva era del JRC comenzó con normalidad aunque con varios elementos a los que prestar atención mientras Japón empieza a poner los ojos en una prueba mundialista para 2020. La tercera posición fue para Toshihiro Katsuta, que estuvo al nivel de sus rivales en un principio pero que perdió ritmo en el último día. Con el cambio de normativa que se estrena este año, la clase JN1 (ahora la más alta) acepta coches R5 pero por ahora aún no hubo ninguno en competición, aunque está prevista la llegada de por lo menos un Škoda Fabia durante la temporada. En las demás clases, algunos resultados inesperados animaron el primer evento de la temporada 2019.

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La batalla entre Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta prometía emociones fuertes tras la victoria del segundo en un Rally Hokkaido que no le era propenso y ante dos pruebas de asfalto que eran más favorables para el defensor del título. Para Arai, la necesidad de defender el liderato ante un desatado Katsuta se convertía en lo que le daría o le quitaría el título de 2018. Pero al final, la resolución se produjo incluso antes de empezar el Rally Highland Masters, de la forma más anticlimática posible con una lesión de clavícula de un Katsuta que se perdió la penúltima cita del año y claudicó así ante el nuevo campeón. Para celebrar su primer título desde 2015, Toshihiro Arai se llevó la victoria en la penúltima prueba de este año en un rally durísimo con muchos abandonos, batiendo a Fumio Nutahara y a un nuevo integrante del podio, Teruaki Ikuta, en un vetusto Impreza. El campeonato queda decidido a falta de un rally para terminar la temporada, con la participación de Katsuta en la cita final como la última intriga restante.

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El Campeonato Japonés de Rallyes disputó el pasado fin de semana la séptima prueba de su temporada 2018 y en un año en el que el calendario ha cambiado ligeramente con respescto a años anteriores con más eventos de gravilla, Toshihiro Arai sigue aprovechando la situación para liderar la clasificación general tras vencer en Fukushima en el MSCC Rally in Iwaki. La competición vuelve al calendario tras un año de ausencia y con un recorrido nuevo que Arai supo aprovechar mejor que nadie. Eso sí, el duelo entre el actual líder y el campeón en título, Norihiko Katsuta, fue digno de mención. La diferencia de solo once segundos entre ambos es testigo de lo apretada que estuvo la lucha por la victoria, como también lo es el más de minuto y medio de diferencia con respecto al tercer clasificado, un Takuma Kamada que estuvo inspirado y logró completar el pleno de Subaru en el podio. Con tres rallyes por delante y dos de ellos disputados sobre asfalto, Katsuta espera mantenerse cerca de Arai para intentar revalidar el título.

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Seis pruebas por detrás, cuatro por delante y veinte puntos de diferencia entre los dos primeros clasificados. En el mundo de los rallyes nunca se puede dar nada por sentado, sobre todo cuando queda poco menos de media temporada por delante. Pero si en 2017, Toshihiro Arai se quedó sin opciones de pelear por el título por culpa de un exceso de fogosidad, una mucho más acertada temporada 2018 junto con un calendario más acorde con sus fortalezas le ayudan a liderar la general. Tanto es así que el título empieza a asomar en el distante horizonte, justo por detrás de los cruciales eventos de Fukushima y Hokkaido, los únicos de tierra que quedan este año. Toshihiro Arai sigue adelante con su ofensiva al liderar un triplete de Subaru en el Sammy ARK Rally Kamuy por delante de Norihiko Katsuta y Takuma Kamada. En el caso de Katsuta, destaca una vez el buen hacer del actual campeón, minimizando daños en una superficie que le es menos favorable y esperando devolver la estocada en los últimos dos rallyes del año en el Highland Masters y el Shinshiro Rally.

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Frenético y con mucha igualdad gracias a los 22 segundos entre los tres primeros clasificados. Así fue el Rally Montre 2018 del Campeonato Japonés de Rallyes, que después de un 2016 dominado por Norihiko Katsuta y un 2017 que comenzó con un nuevo monólogo y terminó más ajustado, vive este año una de sus ediciones más variadas. El pasado fin de semana se disputó la quinta prueba de la temporada y lo hizo con una nueva victoria de Toshihiro Arai, que se convirtió así en el primer piloto capaz de repetir triunfo este año. Además, el piloto de Subaru logra tomar la delantera en la clasificación general, desbancando a un Katsuta que apenas se situó primero después de la anterior cita en Kumakogen. En el segundo de los cinco rallyes seguidos sobre gravilla, Arai demuestra que por algo es el gran experto en esta superficie y manda un mensaje. Para frenar su avance en el campeonato, hará falta pericia y algún que otro riesgo tomado.

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Después de la decepcionante actuación de Norihiko Katsuta en el Tour de Kyushu, lo que le llevó a perder en un evento que era suyo desde hacía más de una década, el actual campeón del Campeonato Japonés de Rallyes resurgió de sus cenizas para imponerse en el retornado Rally Tango que se disputó el pasado fin de semana en Kyoto. El piloto de Subaru resultó ganador en un evento en el que quizás por la falta de experiencia reciente de los pilotos en este recorrido —ha estado fuera del calendario los últimos tres años—, hubo muchísima igualdad. El resultado final vio a Katsuta como vencedor por apenas trece segundos, con el tercer clasificado a menos de medio minuto y el cuarto a treinta y tres segundos. El resultado deja a Takuma Kamada como nuevo líder de la general, por delante de un Katsuta en plena recuperación. El cuarto y el quinto puesto de Fumio Nutahara y Toshihiro Arai les deja algo más atrás en puntos.

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El Rally of Tsumagoi es un evento extraño, dentro del Campeonato Japonés de Rallyes. Disputado en Gunma a principios de febrero, el clima es extremadamente frío, el desafío deportivo y logístico es grande y ello hace que la afluencia de participantes sea mucho menor que en las demás pruebas del certamen. De esta forma, la prueba contó el pasado fin de semana con un mínimo histórico de 22 participantes en total, siendo 11 de ellos competidores de la clase JN6, seis en JN3 y cinco en JN1. Ni un solo participante de las clases JN5, JN4 y JN2. Si a ello se le suma la ausencia de iconos como Norihiko Katsuta y Fumio Nutahara, el resultado final fue un Rally of Tsumagoi 2018 descafeinado a nivel de competidores. El ganador fue quien llegaba con la vitola de favorito, un Takuma Kamada que se erige como el primer líder de la general este año.

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El campeonato japonés de rallyes se acerca al fin de una temporada espectacular y después de ocho pruebas, todo está aún por decidir. Ello se debe a un sorprendente resultado en el Rally Highland Masters de Takayama en el que Norihiko Katsuta sufrió una salida de pista y Toshihiro Arai se llevó la victoria. Esta combinación de situaciones hace que ambos pilotos lleguen a la última prueba de la temporada con 17 puntos entre ellos y jugándose el título. Para Arai, se trata de una primera culminación en un año muy complicado en el que ha sufrido abandonos y ha ganado eventos prácticamente a partes iguales. De hecho, la actuación del hombre de Subaru en Takayama fue épica como resultado de un pinchazo lento por exceso de fogosidad en la primera especial. Tras el exultante Toshihiro Arai, Fumio Nutahara y Takuma Kamada completaron un podio con todo el contingente de pilotos que buscan batir a Norihiko Katsuta.

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El Rally Hokkaido es la prueba estrella del campeonato japonés de rallyes, coincidiendo con el Campeonato FIA Asia-Pacífico de rallyes y el Japan Super Rally. La prueba es además la segunda y última cita de la temporada del campeonato nacional que se disputa sobre tierra. En estas condiciones menos habituales, ocasionalmente destacan pilotos menos comunes aunque también ayuda el tener experiencia fuera de Japón. En este sentido, quien sacó mayor provecho de la cita de Hokkaido fue Toshihiro Arai, que estuvo intratable y tras liderar el rally desde la tercera especial, se llevó la victoria y un enorme bagaje de puntos que le sitúa en segunda posición de la general, acercándose a un Norihiko Katsuta que con un sólido segundo puesto busca revalidar el título. El podio lo completó Takuma Kamada mientras una salida de pista dejó a Fumio Nutahara definitivamente descolgado de la lucha por el título en un evento en el que podría haber tenido mucho que decir.

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La sexta cita de la temporada del Campeonato Japonés de Rallyes trajo una nueva sorpresa en forma de victoria de Takuma Kamada, que a bordo de su Subaru WRX STi se convierte en el quinto ganador del año. Si en 2016 Norihiko Katsuta dominó la parte inicial de campeonato, 2017 trae una historia totalmente distinta aunque a día de hoy es precisamente el actual campeón, el único en haber ganado en más de una ocasión. Fue él mismo quien terminó en segunda posición en la general mientras Kazuhiro Terakawa logró un trabajado podio en un fin de semana de debacle para varios candidatos al título y pilotos que están habitualmente en las posiciones más altas. El cambio de superficie tras cuatro rallyes de asfalto seguidos resultó un desafío importante para los participantes.

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