El Rally de Portugal más duro en años. Tenemos asociada a la prueba lusa con barro, lluvia, frio (el duelo entre Mäkinen y Sainz en 2001 es el perfecto ejemplo) y a las palabras de Marcus Grönholm diciendo que hacía sido una de las mayores pesadillas en competición que había vivido. Sin embargo, la edición de este año nos mostraba toda su inclemencia en seco, con unos tramos que habían sido reacondicionados y que según los pilotos habían perdido parte de su carácter. Perdía parte de su personalidad para adoptar la de una prueba muy exigente, con continuos cambios de agarre y que puede sin duda discutirle a México el título de cita más dura del WRC moderno.

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El piloto español no fue el único que tocó los elementos de las rotondas artificiales durante las dos pasadas a la superespecial celebrada el viernes en la Ciudad de Oporto. El cántabro, que comenzaba el día con 10 segundos de penalización que le hacían perder el podio de forma provisional, finalmente debía conformarse con terminar entre los cinco primeros clasificados del Rally de Portugal 2018, algo que sumado a los puntos de la Power Stage, le permitía irse al parón hasta el Rallye de Alemania clasificado entre los cinco primeros de la general a pesar de no haber estado presente en Suecia.

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Comenzábamos el último día del Rally de Portugal con la noticia de que Dani Sordo y Carlos del Barrio habían sido penalizados con 10 segundos de tiempo después de que desplazaran dos de los tres elementos de una de las chicanes artificiales durante la disputa de las superespeciales de Oporto. La pareja de Hyundai tenía claro que para volver a posiciones del podio, algo que ya habían hecho en México y Argentina, deberían volver a atacar para tratar de superar a Teemu Suninen, algo que se complicaría debido al fuerte ritmo impuesto también por el joven finés de M-Sport.

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Estaba claro que la decisión tomada por los comisarios durante el pasado Rally de México iba a obligar a los responsables de las decisiones deportivas durante el resto de las pruebas a hilar muy fino. Las dos pasadas por la superespecial urbana de Oporto eran el lugar perfecto para que se produjera una nueva polémica en materia de penalizaciones por tocar las barreras en alguna de las rotondas artificiales que componen el recorrido y en este caso esto ha afectado a Dani Sordo en el Rally de Portugal 2018 cuando estaba luchando por el podio.

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La tarde del sábado se ha desarrollado con mucho menos drama en el Rally de Portugal. La cita lusa que vio caer durante la etapa del viernes a gran parte de los favoritos al triunfo, vería como la aparición de algunas pequeñas precipitaciones alteraba el grip de los tramos. Donde sí habría numerosos cambios sería precisamente en WRC2, categoría en la que el vigente campeón, Pontus Tidemand, volvería a imponer su ritmo.

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Los pilotos temían la segunda etapa del Rally de Portugal 2018, pero tras lo sucedido en la tarde del viernes poco más podía diezmar el plantel de World Rally Cars presentes en el país vecino. Aún así la gestión de los neumáticos en el bucle de tres tramos iba a ser clave y el líder lo tuvo claro: Thierry Neuville conservó en los dos primeros tramos del día y dio el gran golpe en el tercero, la primera pasada por Amarante.

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En Citroën Racing todavía estaban lamentándose por el pinchazo de Craig Breen en el que el irlandés cedía más de dos minutos, cuando Paul Nagle, copiloto de Meeke, llamaba para dar las malas noticias. Tras el pinchazo en el TC6, él y Kris llegaban al final de la séptima especial sabedores de que sólo contaban con siete neumáticos. Allí, todavía quitándose el casto, Meeke preguntaba a Colin Clark por el estado de las ruedas sabedor de que algo no iba bien. ‘The voice of rally’ era sincero: “se ven muy mal” respondía ante la mirada de complicidad del piloto del equipo galo.

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La locura del bucle vespertino de esta primera etapa del Rally de Portugal 2018 permitió a Thierry Neuville acceder al liderato de la prueba y en las dos pasadas por el tramo urbano en las calles de Oporto el belga de Hyundai no ha perdido la oportunidad de ampliar su ventaja con respecto a Elfyn Evans. Con dos scratchs Neuville pasó de tener 7,3 segundos de renta a 17,7, un colchón que puede ser vital para controlar la prueba de ahora en adelante.

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El bucle de la tarde comenzaba con sorpresas. Sébastien Ogier, cinco veces ganador del Rally de Portugal se quedaba sin opciones de lograrlo de nuevo en 2018, algo que le hubiera permitido liderar la tabla de pilotos más victoriosos con un triunfo de ventaja sobre Marku Alén. Una salida de pista de Ogier e Ingrassia dejaba a la pareja cinco veces Campeona del Mundo de Rallyes fuera de carrera nada más comenzar el segundo bucle y con los Hyundai intercalándose en las primeras posiciones con los Citroën.

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Mañana casi perfecta para Dani Sordo y Carlos del Barrio en Portugal. La pareja española, alentada por el apoyo de los aficionados desplazados hasta el norte del país luso, conseguía encaramarse a lo más alto de la general después de sumar un scratch en el último tramo del primer bucle del viernes, en una mañana que sin duda ha estado marcada por el catastrófico inicio de Toyota GAZOO Racing, con dos de sus coches fuera de carrera a las primeras de cambio.

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