Martin Truex Jr., primer campeón de la era Monster en NASCAR

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El día final de NASCAR defraudó menos que en sus categorías secundarias. La Monster Energy Cup Series se decidió por primera vez con este nombre en Miami, con tres ex campeones y un aspirante más que claro en la lucha por lograr la ansiada corona. El trepidante duelo entre los Toyota de Martin Truex Jr. y Kyle Busch y los Ford de Kevin Harvick y Brad Keselowski prometía variedad, hecho que se vio especialmente en la primera mitad de carrera y se aparcó un poco al final de un evento con mucho nerviosismo y poco accidente que interrumpiese la acción.

Denny Hamlin tenía la pole position pero fue rápidamente adelantado por Truex Jr. y Kyle Busch, dos de los candidatos al campeonato. Ambos pelearon muy poco tiempo, interrumpidos por el accidente de Joey Gase tras apenas cinco vueltas. Solo once coches decidieron no pasar por boxes en esa caution temprana, entre ellos tres de los contendientes al título. Keselowski fue el único de ellos que cambió neumáticos y su mayor tracción se notó, ya que pasó a todos sus rivales con rapidez y se puso segundo por detrás de un Kyle Larson aún más rápido.

Larson era el líder sólido de la carrera, disfrutando de una ventaja de seis segundos sobre Keselowski y diez sobre Kurt Busch antes de la ronda de paradas de aquellos que no entraron bajo bandera amarilla. Los que habían entrado volvieron al pit lane para cubrirse de posibles cautions y desarrollos no habituales. No se movieron más las posiciones en el primer segmento, en el que mandaron Larson (en la carrera) y Keselowski (en las opciones de campeonato). Kyle Busch pasó de undécimo a tercero, pasando entre otros a Harvick y a un sufrido Truex Jr. que no podía seguir a sus rivales.

Las posiciones entre los candidatos al título se mantuvieron después del paso por boxes y Keselowski se quedó a poco de adelantar al dominante Larson en la resalida. Harvick pasó a Kyle Busch y atacó de inmediato a Keselowski, establenciéndose así un duelo entre los Ford de Stewart-Haas y Penske que resolvió Harvick por el interior de la primera curva. Kyle Busch y Truex Jr. pasaron más adelante a un Keselowski que empezó a sufrir y caía al quinto puesto. Busch también rebasó a Harvick y tomaba el liderato provisional en el campeonato, segundo en pista.

Kyle Busch estuvo a punto de chocar con el delimitador de boxes, al no entenderse con el doblado Ryan Blaney antes pasar por el pit lane en dirección a su parada. Harvick tomaba el liderato de la categoría con una mejor detención aunque Busch volvió a pasarle pocas vueltas después. Truex Jr. se iba hasta la octava posición por culpa de una parada lenta que dejó en mala situación del Furniture Row y se veía obligado a remontar, llegando a adelantar a Keselowski antes de que saliera una caution, fruto del impacto de Danica Patrick contra el muro de la primera curva; Kasey Kahne no pudo evitarla y se fue contra ella y contra el mismo muro.

La obligada detención cambió el orden del campeonato de nuevo, poniendo a Harvick al frente. Kyle Busch resalió mal y solo pasó a Keselowski, mientras Truex Jr. hacía todo lo contrario y dejaba atrás a Harvick, poniéndose segundo en carrera y primero en el campeonato. Larson seguía a su ritmo y también ganó el segundo segmento, seguido de Truex Jr. Harvick, Kyle Busch y Keselowski. La pelea prometía más con Truex Jr. y Busch pasando en boxes a Larson y tomando los dos primeros lugares en pista, cayendo Harvick al cuarto y Keselowski al séptimo.

El orden se mantuvo en la resalida, aunque Keselowski perdió muchas posiciones en un momento de la carrera nada beneficioso, que le acabaría costando sus opciones. Truex Jr. era el líder de la carrera pero no tardó en quedarse ante el ritmo veloz de Kyle Busch, que le pasó apenas diez vueltas después de la resalida y tomo una distancia de tres segundos en cabeza. Larson también pasó a Truex Jr. y dejó atrás al de Furniture Row justo antes de empezar otra ronda de paradas. Keselowski, Harvick y Truex Jr. hicieron su parada antes de la vuelta 200 y Kyle Busch apostó a lo contrario, deteniéndose en la 216 a la espera de no necesitar otra parada por gasolina.

Busch salió de boxes a 17 segundos de Truex Jr. que era cómodamente líder pero tenía que manejar bien su desgaste de gasolina ante la posibilidad de una parada en la parte final de carrera. Aprovechó Busch sus gomas frescas para recortar la diferencia alrededor de un segundo por vuelta, hasta que apareció una bandera amarilla por un pinchazo de Daniel Suárez y un trompo posterior de Kurt Busch. Truex Jr. aguantó en la resalida a Harvick y a un ansioso Joey Logano. Kyle Busch perdió dos posiciones y se quedó encallado tras Logano, logrando pasarle pero dejándose dos segundos y medio con Truex y Harvick.

Quedaban entonces 25 vueltas, con Truex y Harvick como líderes y Busch acercándose. Busch pasó a Harvick a falta de 20 giros y se fue directo a por el líder Truex, que cerró huecos cuando parecía que le iban a adelantar con rapidez. Esas últimas vueltas fueron muy emocionantes, ya que el posible adelantamiento de Busch se vio invadido por la llegada de Larson, más rápido que los dos líderes. Truex bloqueó los avances de Busch por la trazada exterior a la vez que Larson presionaba al de Gibbs, que perdió en los ataques del de Ganassi la distancia definitiva para plantar cara y luchar por la victoria.

Martin Truex Jr. logró así su octava victoria del año, un gran número pocas veces visto en tiempos recientes, y se proclamó campeón de la Monster Energy NASCAR Cup Series. El título de Truex Jr. se une al bicampeonato que consiguió en la Busch Series (actual Xfinity Series) en 2004 y 2005, y al mismo tiempo culmina una trayectoria irregular recuperada desde su fichaje por Furniture Row en 2014. El favoritismo de Truex alcanzó la cumbre en una carrera en la que aguantó los ataques ajenos, a diferencia de la mayoría de sus dominios.

Kyle Busch acabó segundo, delante de Larson y un desinflado Harvick. Keselowski quedó séptimo, sin opciones en la parte decisiva. Matt Kenseth fue octavo en su carrera de despedida provisional, mientras Dale Earnhardt Jr. finalizó 25º y Danica Patrick abandonó en sus respectivas carreras previas a la retirada. Paul Menard (16º), Aric Almirola (18º), Erik Jones (21º), Landon Cassill (23º), Michael McDowell (24º) y Ryan Blaney (29º) se despidieron de sus respectivos equipos con actuaciones dispares.

Resultados Ford Ecoboost 400

Posición Piloto Equipo Marca
1 Martin Truex Jr. Furniture Row Racing Toyota
2 Kyle Busch Joe Gibbs Racing Toyota
3 Kyle Larson Chip Ganassi Racing Chevrolet
4 Kevin Harvick Stewart-Haas Racing Ford
5 Chase Elliott Hendrick Motorsports Chevrolet
6 Joey Logano Team Penske Ford
7 Brad Keselowski Team Penske Ford
8 Matt Kenseth Joe Gibbs Racing Toyota
9 Denny Hamlin Joe Gibbs Racing Toyota
10 Ryan Newman Richard Childress Racing Chevrolet
11 Austin Dillon Richard Childress Racing Chevrolet
13 Jamie McMurray Chip Ganassi Racing Chevrolet
15 Ricky Stenhouse Jr. Roush Fenway Racing Ford
22 Kurt Busch Stewart-Haas Racing Ford
25 Dale Earnhardt Jr. Hendrick Motorsports Chevrolet
27 Jimmie Johnson Hendrick Motorsports Chevrolet
29 Ryan Blaney Wood Brothers Racing Ford

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