Fue uno de los primeros nombres en sonar para el fabricante chino, ligado por AUTOhebdo al mismo, pero al final ha terminado siendo el último piloto en ser confirmado para la temporada 2019. Yann Ehrlacher, sobrino de Yvan Muller y hasta ahora piloto de Honda en el WTCR, cambia de aires y se suma al impresionante plantel con el que la marca del grupo Geely realizará su debut en la Copa del Mundo de Turismos 2019.

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19 de diciembre de 2018

El título de Toshihiro Arai de este 2018 es el último de una era en el Campeonato Japonés de Rallyes, que en 2019 vivirá una auténtica revolución a nivel de normativa técnica, centrada sobre todo en permitir la participación de los R5 en su clase máxima. De esta forma, se apunta un tanto a favor en relación al Japan Super Rally, que permitía estos coches pero que no acaba de levantar el vuelo. Aunque los Subaru WRX STi y los Mitsubishi Lancer Evo X seguirán compitiendo en la clase más elevada, los R5 deberían ser los claros favoritos, por lo que podríamos ver cambios importantes en las alineaciones de esta competición para la próxima temporada.

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Después de proclamarse campeón del certamen japonés de rallyes en el Rally Highland Masters hace tres semanas, Toshihiro Arai tenía por delante una prueba más en la que demostrar que el éxito no llegó solo por la lesión de su principal rival, Norihiko Katsuta. El expiloto mundialista respondió a las expectativas y aunque podría argumentarse que Katsuta no estaba aún en plena forma física, Arai cerró la temporada 2018 con un nuevo éxito, esta vez en el Shinshiro Rally. El nuevo campeón pudo celebrar así el título de este año de la mejor forma posible al imponerse a un Katsuta que a pesar de todo logró la segunda posición del evento. El último puesto del podio fue para Fumio Nutahara, menos competitivo en 2018 que el año pasado pero finalmente tercero también en la general después de superar a Takuma Kamada en puntos por la mínima. Las demás categorías resolvieron también los últimos títulos que aún quedaban por decidirse, atando los restantes cabos sueltos para un año que ha resultado apasionante.

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El pasado verano, la Japan Race Promotion (JRP) anunció la creación de un certamen japonés de TCR enfocado a los pilotos amateur y con poca experiencia con intención de desarrollarse. Aprovechando que la penúltima cita de la temporada 2018 del WTCR coincide con la final de la Super Fórmula en el circuito de Suzuka, la JRP ha dado más detalles sobre el TCR Japón que se estrenará en 2019, además de confirmar todo lo que es posible a día de hoy a nivel de calendario. Se conocen por lo tanto cinco de las seis citas de las que estará compuesta la primera temporada, además de algunos jugosos e interesantes detalles sobre qué pilotos podrán competir en el certamen.

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El Campeonato FIA Asia-Pacífico de Rallyes volvió a China tras la ausencia del evento del calendario de 2017 a causa de las malas condiciones del terreno por razones climatológicas. El retorno de este evento coincidió curiosamente con la marcha del Rally de India que servía habitualmente para cerrar la temporada, de manera que China ocupó este lugar en 2018 y dio por finalizado un campeonato en el que el nombre propio con mayor protagonismo fue el de Yuya Sumiyama, campeón con un pleno de victorias... siempre que nos refiramos a la clasificación de los pilotos que disputan el campeonato entero (o en su mayor parte). Las normativas tan especiales de esta competición hacen que los pilotos de los campeonatos nacionales cuenten para la copa Würth para los pilotos que han tomado parte en los rallyes del certamen aunque no sean pilotos del mismo. En este sentido, el ganador en China fue el estonio Karl Kruuda, al volante de un FAW-Volkswagen Golf FV preparado por Prodrive.

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La asociación de Cyan Racing con Lynk & Co anunciada hace apenas un mes hacía intuir que algo se estaba cociendo. No hacía falta ser un lince para imaginar que el 03, la nueva creación de esta filial de Geely, iba camino de una versión TCR con la que aprovechar toda la experiencia en el ámbito de los turismos de Cyan Racing. Al fin y al cabo hablamos de los aún vigentes campeones del mundo. Así pues, este viernes se ha producido la presentación del Lynk & Co 03 TCR.

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La batalla entre Toshihiro Arai y Norihiko Katsuta prometía emociones fuertes tras la victoria del segundo en un Rally Hokkaido que no le era propenso y ante dos pruebas de asfalto que eran más favorables para el defensor del título. Para Arai, la necesidad de defender el liderato ante un desatado Katsuta se convertía en lo que le daría o le quitaría el título de 2018. Pero al final, la resolución se produjo incluso antes de empezar el Rally Highland Masters, de la forma más anticlimática posible con una lesión de clavícula de un Katsuta que se perdió la penúltima cita del año y claudicó así ante el nuevo campeón. Para celebrar su primer título desde 2015, Toshihiro Arai se llevó la victoria en la penúltima prueba de este año en un rally durísimo con muchos abandonos, batiendo a Fumio Nutahara y a un nuevo integrante del podio, Teruaki Ikuta, en un vetusto Impreza. El campeonato queda decidido a falta de un rally para terminar la temporada, con la participación de Katsuta en la cita final como la última intriga restante.

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Dentro del Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally Hokkaido siempre es uno de los puntos álgidos de la temporada por la importancia del evento y por tener en competición a varios campeonatos con el mismo recorrido. Además, su posición en el calendario hace que suela estar en medio del momento clave en la teórica pelea por el título. Esto es exactamente lo que sucedió este año, con un duelo que esta vez se resolvió por sorpresa a favor de Norihiko Katsuta, al imponerse a Toshihiro Arai y frenar su racha de cuatro victorias consecutivas. El actual campeón lo hizo por la mínima, ganando con tres segundos y cuatro décimas de ventaja sobre su rival en un fin de semana espectacular en el que durante buena parte del rally hubo cuatro pilotos peleando por ganar. Al final, Katsuta y Arai demostraron por qué son los candidatos al título y acabaron en las primeras posiciones aunque mantuvieron la emoción hasta el final gracias a una pelea de auténticos expertos.

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El Campeonato Japonés de Rallyes disputó el pasado fin de semana la séptima prueba de su temporada 2018 y en un año en el que el calendario ha cambiado ligeramente con respescto a años anteriores con más eventos de gravilla, Toshihiro Arai sigue aprovechando la situación para liderar la clasificación general tras vencer en Fukushima en el MSCC Rally in Iwaki. La competición vuelve al calendario tras un año de ausencia y con un recorrido nuevo que Arai supo aprovechar mejor que nadie. Eso sí, el duelo entre el actual líder y el campeón en título, Norihiko Katsuta, fue digno de mención. La diferencia de solo once segundos entre ambos es testigo de lo apretada que estuvo la lucha por la victoria, como también lo es el más de minuto y medio de diferencia con respecto al tercer clasificado, un Takuma Kamada que estuvo inspirado y logró completar el pleno de Subaru en el podio. Con tres rallyes por delante y dos de ellos disputados sobre asfalto, Katsuta espera mantenerse cerca de Arai para intentar revalidar el título.

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Tras obtener la victoria en el Rally of Tsumagoi con el Škoda Fabia R5 que usa en el Cameponato FIA Asia-Pacífico y en el Montre con el Toyota Yaris usado en la película Over Drive, Yuya Sumiyama sumó el pasado fin de semana su tercer triunfo del año en el Japan Super Rally al imponerse en el Yokote Rally... con la particularidad de hacerlo con una tercera montura distinta. Siempre de la mano de Cusco Racing, Sumiyama logró la victoria con un Subaru Impreza WRX STi de lo más 'normal', comparado con los interesantes coches a los que nos tiene acostumbrado el piloto a lo largo de los últimos años.

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