¡Vuelve el especialista de asfalto! Con la llegada de la primera prueba de esta superficie en el Campeonato Japonés de Rallyes, Norihiko Katsuta entra en su parte favorita del certamen y en el Shinshiro Rally de pasado fin de semana, el piloto más laureado de la competición aprovechó la oportunidad para responder a Toshihiro Arai después de la victoria de su rival en el Rally of Tsumagoi sobre la nieve. El duelo entre ambos se resolvió esta vez a favor de Katsuta, que además aprovechó su victoria combinada con el tercer puesto de Arai para acercarse peligrosamente al líder de la clasificación general. La diferencia entre ambos es ahora de solo dos puntos. Mientras tanto, el segundo puesto en el Shinshiro Rally fue para Fumio Nutahara, a 5,7 segundos del ganador. El piloto de Mitsubishi aprovechó la buena tendencia del Lancer Evo X a ir bien en asfalto para sumar unos puntos valiosos aunque el piloto patrocinado por Yokohama es solo cuarto de la general en la clase principal, bajo el nuevo nombre de JN1. Al igual que en Tsumagoi, todos los coches participantes fueron los habituales en el campeonato, a la espera de la llegada de algún R5. Las demás categorías tuvieron alguna sorpresa pero en general, bastante estabilidad.

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No tenía buena pinta el proyecto Lexus RC F GT3 en lo que respecta a su presencia en Europa, la verdad. Emil Frey Racing, el equipo con brilló en Blancpain GT Series (llegando a imponerse en Paul Ricard) ha decidido cambiar de aires y ligarse a Lamborghini, lo cual generaba dudas sobre la continuidad de la presencia de la casa nipona. Pero en el mismo día hemos conocido dos nuevos proyectos para ese campeonato y las 24 Horas de Nürburgring.

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La tercera temporada de las Japan Super Rally Series vive una revolución. Más allá de contar con el Campeonato Japonés de Rallyes, el Rally of Tsumagoi tuvo también la primera prueba de la temporada del segundo certamen nipón más importante en el mundo de esta disciplina, la primera también de la era post Yuya Sumiyama, que no tomará parte este año. El japonés venció en 2017 y 2018, dejando el certamen en 2019 para centrarse en otras aventuras entre las que se presupone una repetición del certamen FIA Asia-Pacífico de Rallyes y quien sabe si pruebas más internacionales. Las Japan Super Rally Series tuvieron por lo tanto a un ganador distinto por fin en Tsumagoi, con Yasushi Aoyama imponiéndose al volante de un Subaru Impreza WRX STi del equipo Cusco Racing.

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El Campeonato Japonés de Rallyes empieza como siempre en los últimos años sobre la nieve y el pasado fin de semana Toshihiro Arai se aprovechó de la suerte del campeón para empezar su defensa del título con una victoria al límite tras tomar el liderato en el penúltimo tramo del evento gracias a un error de Takuma Kamada, líder hasta un trompo que le relegó al segundo puesto. Sin dramas de normativas y sanciones en suspensión como hace dos años ni protestas como el año pasado, la nueva era del JRC comenzó con normalidad aunque con varios elementos a los que prestar atención mientras Japón empieza a poner los ojos en una prueba mundialista para 2020. La tercera posición fue para Toshihiro Katsuta, que estuvo al nivel de sus rivales en un principio pero que perdió ritmo en el último día. Con el cambio de normativa que se estrena este año, la clase JN1 (ahora la más alta) acepta coches R5 pero por ahora aún no hubo ninguno en competición, aunque está prevista la llegada de por lo menos un Škoda Fabia durante la temporada. En las demás clases, algunos resultados inesperados animaron el primer evento de la temporada 2019.

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Las nuevas restricciones al número de coches por marca obligaban a una reestructuración de los planes de algunos fabricantes para una nueva temporada de WTCR. Y entre los afectados se encontraba Audi, que vio seis de sus RS3 LMS TCR en pista en 2018, cuatro en manos de Comtoyou y dos de WRT patrocinados por Leopard. Finalmente Comtoyou ha sufrido el recorte, pero Audi mantiene la confianza depositada en las dos estructuras belgas.

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Fue uno de los primeros nombres en sonar para el fabricante chino, ligado por AUTOhebdo al mismo, pero al final ha terminado siendo el último piloto en ser confirmado para la temporada 2019. Yann Ehrlacher, sobrino de Yvan Muller y hasta ahora piloto de Honda en el WTCR, cambia de aires y se suma al impresionante plantel con el que la marca del grupo Geely realizará su debut en la Copa del Mundo de Turismos 2019.

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19 de diciembre de 2018

El título de Toshihiro Arai de este 2018 es el último de una era en el Campeonato Japonés de Rallyes, que en 2019 vivirá una auténtica revolución a nivel de normativa técnica, centrada sobre todo en permitir la participación de los R5 en su clase máxima. De esta forma, se apunta un tanto a favor en relación al Japan Super Rally, que permitía estos coches pero que no acaba de levantar el vuelo. Aunque los Subaru WRX STi y los Mitsubishi Lancer Evo X seguirán compitiendo en la clase más elevada, los R5 deberían ser los claros favoritos, por lo que podríamos ver cambios importantes en las alineaciones de esta competición para la próxima temporada.

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Después de proclamarse campeón del certamen japonés de rallyes en el Rally Highland Masters hace tres semanas, Toshihiro Arai tenía por delante una prueba más en la que demostrar que el éxito no llegó solo por la lesión de su principal rival, Norihiko Katsuta. El expiloto mundialista respondió a las expectativas y aunque podría argumentarse que Katsuta no estaba aún en plena forma física, Arai cerró la temporada 2018 con un nuevo éxito, esta vez en el Shinshiro Rally. El nuevo campeón pudo celebrar así el título de este año de la mejor forma posible al imponerse a un Katsuta que a pesar de todo logró la segunda posición del evento. El último puesto del podio fue para Fumio Nutahara, menos competitivo en 2018 que el año pasado pero finalmente tercero también en la general después de superar a Takuma Kamada en puntos por la mínima. Las demás categorías resolvieron también los últimos títulos que aún quedaban por decidirse, atando los restantes cabos sueltos para un año que ha resultado apasionante.

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El pasado verano, la Japan Race Promotion (JRP) anunció la creación de un certamen japonés de TCR enfocado a los pilotos amateur y con poca experiencia con intención de desarrollarse. Aprovechando que la penúltima cita de la temporada 2018 del WTCR coincide con la final de la Super Fórmula en el circuito de Suzuka, la JRP ha dado más detalles sobre el TCR Japón que se estrenará en 2019, además de confirmar todo lo que es posible a día de hoy a nivel de calendario. Se conocen por lo tanto cinco de las seis citas de las que estará compuesta la primera temporada, además de algunos jugosos e interesantes detalles sobre qué pilotos podrán competir en el certamen.

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El Campeonato FIA Asia-Pacífico de Rallyes volvió a China tras la ausencia del evento del calendario de 2017 a causa de las malas condiciones del terreno por razones climatológicas. El retorno de este evento coincidió curiosamente con la marcha del Rally de India que servía habitualmente para cerrar la temporada, de manera que China ocupó este lugar en 2018 y dio por finalizado un campeonato en el que el nombre propio con mayor protagonismo fue el de Yuya Sumiyama, campeón con un pleno de victorias... siempre que nos refiramos a la clasificación de los pilotos que disputan el campeonato entero (o en su mayor parte). Las normativas tan especiales de esta competición hacen que los pilotos de los campeonatos nacionales cuenten para la copa Würth para los pilotos que han tomado parte en los rallyes del certamen aunque no sean pilotos del mismo. En este sentido, el ganador en China fue el estonio Karl Kruuda, al volante de un FAW-Volkswagen Golf FV preparado por Prodrive.

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