La temporada 2019 del Campeonato Japonés de Rallyes podría usarse en un tratado sobre cómo tomar una competición con unas tendencias fijas y sacudirlas con un solo cambio. Es lo que hizo Hiroki Arai al pasar a participar en el certamen de su país natal después de ser Takamoto Katsuta el elegido por Toyota para seguir subiendo en su proyecto del WRC. Poco importó que Arai se perdiera las tres primeras citas. Con una victoria en su debut seguida por un podio y otro triunfo, el hijo de Toshihiro Arai parecía meterse de lleno en la pelea por el título antes de sufrir un abandono cuando lideraba el Yokote Rally. El sentido común decía entonces que sus opciones desaparecían por completo pero un mal resultado en el Rally Hokkaido de un Fumio Nutahara que era el líder de la general junto a una nueva victoria de Hiroki Arai lo cambian todo. Las diferencias vuelven a ser relativamente pequeñas y si el más joven de los Arai fue protagonista por llevarse la victoria en Hokkaido, su padre lo es por haber sido tercero y hacerse con el liderato de la general. Solo dos décimas por delante de 'Toshi' Arai, Takuma Kamada obtuvo la segunda posición. Con dos rallyes para el final, la diferencia entre los cinco primeros clasificados de la general es de solo 23,5 puntos. Las próximas dos citas prometen emociones fuertes, en especial un Rally Highland Masters de asfalto que hará saltar chispas en octubre antes de cerrar la campaña a finales de ese mismo mes.

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El pasado fin de semana, el circuito de Suzuka albergó la cuadragésimoctava edición de la prueba de resistencia estival del trazado nipón, segunda bajo el nuevo nombre y formato de SRO. Las segundas 10 horas de Suzuka vivieron además un resultado histórico al ver por fin la victoria de Audi en una cita que se le había escapado en múltiples ocasiones. En el vigésimo quinto aniversario de la 'etiqueta' Audi RennSport y con triunfos en la gran mayoría de las grandes carreras de resistencia alrededor del mundo, la marca de los cuatro aros añadió un circuito más a su lista de territorios conquistados. Lo hizo con una fantástica actuación del trío que estuvo al volante del bonito R8 GT3 que con el número 25 lució uno de los colores clásicos de la marca, el Nogaro Blue. Dries Vanthoor, Kelvin van der Linde y Frédéric Vervisch estuvieron imperiales en una carrera con mucho protagonismo alemán y en la que España estuvo por desgracia menos presente de lo deseado.

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La tercera temporada de las Japan Super Rally Series está viviendo un año complicado. Poco a poco, el buen trabajo del certamen original nipón deja al JSR abocado a un inexorable destino. Si en la primera cita de la temporada en Tsumagoi hubo bastantes inscritos y en la segunda compartieron inscritos el Japan Super Rally y el Campeonato Asia-Pacífico de Rallyes, la tercera del calendario 2019 vivió su momento más difícil con un total de tan solo dos inscritos, ambos cortesía de Cusco Racing. De esta forma, el Yokote Rally de las Japan Super Rally Series se centró en la pelea entre Mike Young y Yasushi Aoyama que se resolvió a favor del primero. Bonita forma de homenajear a las carreras del siglo XIX...

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El Campeonato Japonés de Rallyes se va de vacaciones hasta la próxima cita que se disputará en Hokkaido en septiembre y lo hace de la mejor manera posible con una diferencia mínima entre los tres primeros clasificados. Todo ello, cortesía de un dramático Yokote Rally que posiblemente acabara con las opciones que Hiroki Arai se había construído desde que entró en el certamen. El hijo de Toshihiro Arai llevaba dos victorias y tres podios en tres participaciones y antes del pasado fin de semana contaba con unas opciones algo remotas que podían convertirse en una realidad si volvía a estar en el podio (y sobre todo si conseguía ganar de nuevo) en el Yokote Rally. Desafortunadamente para él, un abandono por problemas de motor cuando era líder le dejó sin puntos y le regaló el triunfo a un más que agradecido Norihiko Katsuta que aprovecha para superar al mayor de los Arai por la mínima y meterse a una distancia cortísima de Fumio Nutahara, aún líder de la general. Tras Katsuta, el podio lo completaron precisamente Arai y Nutahara aunque quizás la mayor historia del fin de semana en términos internacionales fue el excelente rendimiento de Heikki Kovalainen. El finlandés pudo haber ganado en su clase y terminado quinto en la general pero la mala fortuna forzó una penalización que le dejó segundo y sexto respectivamente.

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Tercera victoria consecutiva de Arai en el Campeonato Japonés de Rallyes... pero si en la anterior ocasión el vencedor era Toshihiro Arai, actual campeón del certamen nipón, en esta el éxito fue para su hijo. Hiroki Arai demostró en su tercera aparición en el campeonato que está listo para desafiar a los grandes ases de su país. En una prueba con abandonos de algunos de los principales candidatos al título, Arai sacó provecho de la situación no solo para llevarse la victoria sino para meterse en una espectacular pelea a cinco bandas por el título a pesar de haberse perdido las primeras tres citas de este año. Con 'solo' cuatro pruebas para el final de temporada, las opciones del joven Arai son muy reales y amenaza con convertirse en el cuarto campeón desde que el campeonato japonés tiene una clasificación general en 2006 (hasta entonces había varias clasificaciones por clase sin una global). Tras Arai, en esta ocasión los ocupantes del podio fueron Takuma Kamada y Fumio Nutahara, nuevo líder del campeonato.

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El pasado fin de semana se disputó uno de esos eventos que tanto gustan a los aficionados a los rallyes, con varias categorías compartiendo escenario. Junto al más conocido Campeonato Japonés de Rallyes, en el Montre Rally estuvieron también el Japan Super Rally y el Campeonato FIA Asia-Pacífico. En ambas clasificaciones los ganadores fueron los hombres locales. En el Japan Super Rally, Shigeyuki Konishi se llevó el triunfo que fue además también la victoria global por delante de un Suguru Kawana que era segundo en este certamen nipón pero ganador en el certamen Asia-Pacífico. Cosas de las inscripciones. El podio global y del JSR lo completó Atsushi Masumura, mientras la tercera posición del APRC acabó en manos de Mike Young. Pero justo por delante del neozelandés estuvo un acertado Heikki Kovalainen que disputó el primero de los cinco rallyes que tiene previstos este 2019.

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¡Doble Arai en el podio! El Campeonato Japonés de Rallyes disputó el pasado fin de semana su quinta ronda de la temporada con la presencia de dos miembros de la familia Arai en el podio gracias a la victoria de Toshihiro Arai en el Montre Rally y el tercer puesto de su hijo Hiroki, que parece haber encajado muy bien en el certamen nipón. La diferencia entre ellos fue de 16 segundos, con un Takuma Kamada que ocupó el segundo puesto apenas 1,9 segundos por delante del joven de los dos Arai en la que fue solo su segunda participación en Japón este 2019. La situación de la prueba iguala la general y deja un orden muy interesante con Toshihiro Arai de nuevo al frente de la clasificación pero con una ventaja escuálida sobre sus perseguidores, Fumio Nutahara y Norihiko Katsuta. El triplete fantástico del mundo de los rallyes en Japón mantiene la pelea por el título a falta de tantas rondas como se han disputado.

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¡Por fin, un nuevo ganador! El pasado fin de semana, el Campeonato Japonés de Rallyes rompió la monotonía que lo ha dominado a lo largo de los últimos años. Norihiko Katsuta, Toshihiro Arai como las dos grandes fuerzas, Fumio Nutahara como el tercero en discordia, Takuma Kamada como la única alternativa y Osamu Fukunaga como la única sorpresa en tiempos recientes. Todo esto hasta la llegada de Hiroki Arai, que en su primera participación de este año en el Kumakogen Rally dio la campanada al imponerse a todos los habituales. Se convierte en el cuarto ganador del año y además logra junto a su padre el hito de ser la primera pareja de padre e hijo en conseguir triunfos globales en la misma temporada del certamen nipón. Arai se impuso por apenas diez segundos a un acertado Fumio Nutahara que estuvo también muy bien todo el fin de semana.

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Dentro de la locura que Fernando Alonso ha despertado en medios y aficionados, adorando todos especular con qué carrera o evento decidirá afrontar como próximo reto, hay unas cuantas fronteras que parecen difíciles de cruzar. Un rally propiamente dicho (que no raid) parece totalmente descartado a estas alturas. La NASCAR, en óvalo al menos, también implica un periodo de adaptación más allá de lo razonable. Y de lo más especial, queda sin duda Bathurst, la Bathurst 1000 concretamente. La presencia allí como propietario de Zak Brown alimenta los rumores pero antes de que suceda hay quien pide que se produzcan cambios para facilitar su participación...

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¿La decidida apuesta de Lynk & Co por los TCR va a provocar efecto llamada entre los fabricantes chinos? Eso parece, pues en el reciente Salón del Automóvil de Shanghái otra marca de propiedad china como es MG, ahora bajo el paraguas del gigante SAIC, presentó lo que por ahora es tan sólo un 'concept car', pero muy serio y realista, inspirado en el popular reglamento TCR: se trata del MG6 XPOWER TCR.

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21 de abril de 2019